Lehet-e élet a Marson?

Az ALH 84001 marsi eredetű meteoritban egyes kutatók az egykori marsi élet nyomait vélik felfedezni, mivel szerintük a vizsgált jellegzetességek együttes előfordulása legegyszerűbben egykori élőlények jelenlétével magyarázható.

Forrás: NASAAz ALH 84001 marsi eredetű meteoritban (balra) egyes kutatók az egykori marsi élet nyomait vélik felfedezni, mivel szerintük a vizsgált jellegzetességek együttes előfordulása legegyszerűbben egykori élőlények jelenlétével magyarázható.

A kőzetben néhány tizedmilliméter átmérőjű karbonátos gömböcskéket találtak, amelyek kialakulására a legkézenfekvőbb - de nem az egyedüli - magyarázat, hogy egykori baktériumok állították elő őket. Ezek a csomók bizonyíthatóan a Marson keletkeztek, belsejükben további érdekességek mutatkoznak:

Forrás: NASA1. A csomókban a mikroszkópos vizsgálatok igen apró, részben hosszúkás alakzatokat azonosítottak (jobbra), amelyek egyesek szerint baktériumok fosszíliái (bár a földi baktériumok többségénél 10-100-szor kisebbek).

2. A meteorit anyagában olyan szerves molekulákat találtak, amelyek a Földön nagy mennyiségben fordulnak elő a kőolajban, s amelyek élőlények elpusztulásával és lebomlásával keletkeznek. Ezek az ún. policiklikus aromás szénhidrogének (PAH) ugyan más úton is létrejöhetnek - jelen vannak még a csillagközi felhők poranyagában is -, de itt igen nagy koncentrációban fordulnak elő, és arányuk befelé haladva növekszik. Ez utóbbi tény arra utal, hogy egy részük nem földi szennyezés.

3. A legizgalmasabbak azonban talán azok az apró, jellegzetes magnetitkristályok, amelyekhez hasonlókat a Földön élő szervezetek (egyes baktériumok) képesek előállítani, s amelyek tulajdonságai eltérnek az abiotikus (élettől független, élet nélkül keletkező) magnetitkristályoktól. Az Ames Research Center, a NASA vezető asztrobiológiai központja 2001. elején azzal egészítette ki a tavalyi, a magnetitkristályokat önmagában vizsgáló kutatásokat, hogy magnetitkristályokból álló láncokat fedezett fel a meteoritban. Ugyanilyen láncok találhatók egyes földi baktériumfajokban is.

4. Olyan nem egyensúlyi ásványtársulások, amelyek abiogén úton ritkán keletkeznek egymás szomszédságában.

További vizsgálatok során lehetséges életnyomokat fedeztek fel más marsi meteoritokban is, amelyek közül az egyik mindössze 170 millió éves.