Ólmot, arzént és más veszélyes anyagokat tartalmazhatnak a világító diódák, ismertebb nevükön LED-ek (light-emitting diode), amelyeket általában a hagyományos égők biztonságos és környezetbarát alternatíváiként hirdetnek.

A Kaliforniai Egyetem irvine-i Közegészségügyi és Betegségmegelőzési Intézetének kutatói különböző színű LED-es karácsonyfaégőket, közlekedési lámpákat, valamint autók fényszóróit és féklámpáit vizsgálták. Oladele A. Ogunseitan és kollégái azt találták, hogy a legtöbb potenciálisan veszélyes anyagot (rezet, vasat, nikkelt, ólmot, arzént és ezüstöt) a nagy fényerejű LED-ek, valamint a kis fényerejű, piros fényű égők tartalmazták - utóbbiak a megengedettnél akár nyolcszor több ólmot. A legkevesebb toxikus anyagot a fehér LED-ek tartalmazták. A részletes eredmények az Environmental Science & Technology című környezettudományi folyóirat januári számában olvashatók.

A LED-ekben, illetve alkatrészeikben kimutatott fémeket összefüggésbe hozták többek között daganatos betegségekkel, idegrendszeri- és vesekárosodással, magasvérnyomás-betegséggel és bőrproblémákkal.

A szerzők hangsúlyozzák, hogy egyetlen égő összetörése és a felszabaduló füst belélegzése nem okoz feltétlenül rákot, de hatása hozzáadódik más karcinogénekéhez. Továbbá arra figyelmeztetnek, hogy súlyos balesetet okozhat, ha a kisgyerekek a színes - és állítólag édeskés ízű - égőket cukorkának nézik.

Azt tanácsolják, ha valaki otthonában összetör egy LED-et, a törmeléket ne a hétköznapokban is használt seprűvel seperje fel, és viseljen kesztyűt és maszkot, valamint védő felszerelés viselését javasolják azoknak is, akiknek az autóbalesetekben keletkező törmeléket vagy az összetört közlekedési lámpák darabjait kell feltakarítaniuk.

A szerzők arra is felhívják a figyelmet, hogy a LED-ek jelenleg nem minősülnek toxikusnak, és a hagyományos szeméttelepre kerülnek, holott veszélyes hulladékként kéne kezelni őket.