A cigarettafüst és a nagyvárosi szmog belélegzése közismerten káros az egészségre: növeli többek között a szív- és érrendszeri betegségek, a rheumatoid arthritis és a szürkehályog kockázatát. Amerikai kutatók most azonosították a füst okozta betegségekért nagy valószínűséggel felelős egyik vegyületet.

Az izociánsav nevű vegyületet számos különböző eredetű füstben - Los Angeles belvárosától kezdve a cigarettafüstön át egy coloradoi erdőtűz szennyezte levegőig - mutatta ki nagy mennyiségben Jim Roberts, az amerikai Nemzeti Óceán- és Atmoszférakutató Intézet földtani rendszereket kutató laboratóriumának vegyésze. Az izociánsav (HNCO) a fehérjék módosítása révén kóros folyamatokat indíthat el a szervezetben.

A Proceedings of the National Academy of Sciences online változatában megjelent vizsgálatban első ízben tették közzé az izociánsav szennyezett levegőben mért koncentrációit.

Bár a kutatók nem vizsgálták, hogy a levegőben található izociánsav hogyan befolyásolja az emberek egészségét, cikkükben felhívják a figyelmet, hogy a vegyület jól oldódik vízben, és a szembe vagy a légutakba jutva is kifejtheti mérgező hatását.

A kutatók - speciális tömegspektrométer segítségével - a vegyületet körülbelül 200 ppb (parts per billion; azaz minden egymilliárdból 200 ez a vegyület) mennyiségben mutatták ki egy tavalyi coloradoi erdőtűzben, és hasonló értékeket mértek Los Angeles szmogos belvárosában is. Korábbi vizsgálatok szerint az izociánsavnak már 1 ppb légköri koncentráció felett is egészségkárosító hatása van.

Világszerte egyre több izociánsav kerül a levegőben

A Los Angelesben mért magas koncentráció valószínűleg a dízelteherautók károsanyag-kibocsátását korlátozó intézkedések nem kívánt következménye. Az nitrogén-oxidokat kiszűrő katalizátorok működése során ugyanis melléktermékként izociánsav keletkezik - írják a szerzők.

Az izociánsav-szennyezés nemcsak az USA lakói számára jelent veszélyt: a kockázat még nagyobb lehet a fejlődő országokban, ahol emberek milliói főznek és fűtenek beltéri, nyílt lángú, biomassza-tüzelésű kályhával. Egy laboratóriumi vizsgálat szerint biomassza égetése során a lángok közelében 600 ppb is lehet az izociánsav koncentrációja. 

A kutatók fontosnak tartják, hogy további vizsgálatokat végezzenek az izociánsav egészségre gyakorolt hatásával kapcsolatban, különös tekintettel a már említett biomassza-tüzelésű kályhákra, és a klímaváltozás miatt várhatóan sokasodó erdőtüzekre.