Az amerikai járványügyi központ szakemberei 1982. július 27-én egy washingtoni tanácskozáson egyeztek meg arról, hogy hivatalos nevet adnak annak a betegségnek, amelyet addig homoszexualitással összefüggő immunhiánynak (GRID) vagy nem hivatalosan csak "meleg ráknak" neveztek.

Az AIDS, azaz szerzett immunhiányos szindróma (acquired immunodeficiency syndrome) elnevezés arra utal, hogy a betegség nem csak a férfi homoszexuálisokat fenyegeti. Ekkorra hetente 12-15 új beteget regisztráltak az Egyesült Államokban.

A betegséggel kapcsolatos előítéletek kialakulásához kétségkívül hozzájárult az, hogy a legveszélyeztetettebb csoporthoz tartoztak a meleg közösség tagjai. A Science magazin 1982. augusztus 13-i számában megjelent statisztika szerint az akkor ismert 470 beteg 75 százalékát adták a szexuálisan nagyon aktív homoszexuális, illetve biszexuális férfiak. Az intravénás kábítószereket használók csoportja volt a második legnagyobb 12 százalékkal, a harmadik a haiti bevándorlók 6 százalékkal.

"Mi az az AIDS?"

Nem csoda, hogy sokan úgy hitték, a betegség összekapcsolódik a deviáns magatartással, és a marginális társadalmi csoportokra korlátozódik. A többségi társadalom így sokáig érzéketlen maradt a betegséggel szemben. A Reagan-kormányzat eleinte nem is vett tudomást a járványról. "Mi az az AIDS?" - reagált 1982-ben Larry Speakes fehérházi szóvivő, miután egy újságíró felvetette, hogy a járványügyi hivatal már 600 regisztrált betegről tud, az AIDS-et pedig hivatalosan is járványnak minősítette.

A kormányzati érdektelenség hatására szerveződtek meg a betegséghez kapcsolódó felvilágosítást végző civil szervezetek, mint a San Francisco AIDS Alapítvány és a New Yorkban megalakult Gay Men's Health Crisis. Ez utóbbi szervezet 50 ezer példányban jutatta el információs kiadványát orvosoknak, ápolóknak, kórházaknak, ugyanis az előítéletességben az orvosok is osztoztak.

Reagen egyik barátja is AIDS-ben hunyt el

A diszkrimináció elleni küzdelem, a kormányzati reakció kikényszerítése és a felvilágosító munka ugyanolyan eszközök használatát kívánta meg, mint bármely más politikai mozgalom esetében. Információs anyagok szerkesztése, tüntetések, szimpátia felvonulások szervezése, amelyek célja, hogy a problémáról értesüljön a közvélemény. Az igazi áttörést azonban az jelentette, amikor az első országosan ismert személyiség, Reagan elnök személyes barátja, a színész Rock Hudson 1985-ben AIDS-ben meghalt. A magas, sportos, jóképű Hudson az '50-es, '60-as években szerepelt több romantikus filmben. Halála nem csupán eltitkolt homoszexualitására derített fényt, de megmutatta azt is, hogy a szép, gazdag, ismert emberek is megfertőződhetnek.

Hudson halála után pár nappal a kongresszus 221 millió dollárt különített el az AIDS gyógyításával kapcsolatos kutatásokra. A republikánus kormányzat azonban nem a biztonságos szex és a kondomhasználat népszerűsítésében látta az AIDS visszaszorításának hatásos eszközét, hanem a fertőzött személyek bevándorlásának megtiltásában és a szexuális absztinencia propagálásában.

Az Öböl-háborút a '90-es évek elején az élő adások, a repülőgépekről és rakétákról készített éjszakai felvételek segítségével a nappaliból követhették tévénézők milliói. Ebben az időszakban az AIDS is a média közvetítésével vált az amerikai társadalom többsége számára átélhetővé, elsősorban olyan ismert emberek betegségének nyilvánosságra kerülésével, illetve halálával, mint Freddy Mercury, Rudolf Nujerev, Magic Johnson.

Egy hemofíliás fiú esete mutatott rá, hogy nem csak a melegek kaphatják el

Voltak olyanok is, akik betegségük okán váltak ismertté, mint a hemofíliás tinédzser, Ryan White, aki vérátömlesztés során fertőződött meg a HIV vírussal. White halála előtt a többség még mindig úgy vélte, hogy az AIDS kizárólag a homoszexuálisokat fenyegető betegség. Miután a helyi iskola tanárainak és a tanulók szüleinek nyomására eltávolították a középiskolából, esete országos nyilvánosságot kapott. White hamarosan a HIV pozitív betegeket sújtó diszkrimináció elleni küzdelem jelképévé vált. Ügye mellett olyan sztárok álltak ki, mint Elton John, Michael Jackson. Ryan White történetéből még életében tévéfilm készült, halála után egy róla elnevezett törvény rendelkezett a szegény sorsú AIDS-betegek és családtagjaik segítéséről.

A mosolygós Ryan White fotói végleg megváltoztatták az AIDS-ről és a fertőzöttekről szóló képet, majd a kilencvenes évek elején az AIDS ügyét felkapta Hollywood. A HIV pozitív betegek melletti szolidaritást kifejező vörös szalag ebben az időben vált a hírességek elmaradhatatlan kellékévé. A szalagot nyilvánosan először az 1991-es Tony-díj-átadón viselte Jeremy Irons, majd vált a politikai korrektség jelképévé.

Az AIDS átalakította a szexuális szokásokat, véget vetett a diszkókorszaknak, megváltoztatta a közgondolkodást a meleg közösségről. A HIV vírus eddig körülbelül 30 millió halálos áldozatot szedett, és ennél valamivel több fertőzött él. A betegséget gyógyítani még nem lehet, de az utóbbi években komoly eredményeket értek el a kór lefolyásának lassításában.