Első alkalommal igazolta tanulmány, hogy a szalmonella egyik halálos baktériumtörzse a HIV-vírus terjedését kihasználva okozott járványt szinte egész Afrikában.

A nemzetközi kutatócsoport genetikai elemzésen alapuló tanulmányát - amelyben az elkülönült fertőzéses eseteket egyetlen járványként azonosítja - a Nature Genetics című szakfolyóiratban tette közzé. Az adott szamonellatörzs által megfertőzött emberek közül minden negyedik meghalt Afrikában.

A szóban forgó baktérium a Salmonella-nemzetség egyik nem tífuszszerű megbetegedést kiváltó törzse (non-typhoid Salmonella), amelynek megjelenését már több mint egy évtizede észlelték Afrikában, és amely lázat, fejfájást, légzési problémákat, sok esetben pedig halált okoz.

A kutatócsoport tagjai 179 szalmonellamintát gyűjtöttek be Afrika és a világ különböző pontjairól, majd meghatározták a baktériumok genetikai kódját. Módszerükkel sikerült összeállítaniuk a baktériumtörzsek családfáját, majd arra is fényt derítettek, hogy miként terjedtek az egyes törzsek.

Eredményeik alapján két hullámban zajlott a baktérium elterjedése. Az első 52 évvel ezelőtt kezdődött Afrikában, a második pedig 35 évvel ezelőtt a Kongó-medencében. "Meglehetősen egyértelmű a párhuzamossága a HIV-vírus afrikai felbukkanásával" - mondta el Gordon Dougan, a cambridge-i Sanger Intézet professzora a BBC-nek.

A HIV-vírus az immunrendszert támadja meg, ezért esendőbbé teszi az érintetteket más fertőzésekkel szemben. A kutatók úgy vélik, hogy a Salmonella typhimurium baktériumtörzs ezt használta ki terjedéséhez. A baktérium megkapta az esélyt, hogy "belépjen, adaptálódjon, továbblépjen és erősödjön" - olvasható a tanulmányban.

Kevés megbízható követési adat áll rendelkezésre az afrikai szalmonellafertőzésekről, ám Dougan úgy véli, hogy sok-sok ezer embert érinthetett, akik 98 százaléka HIV-fertőzött volt. A kutató szerint a Salmonella typhimurium terjedése eltér minden korábbi fertőzéstől, amelyet a HIV-vel kapcsolatba hoztak, mert egyetlen járványról van szó, amelynek az emberek tudatában sem voltak.