Az agy módosításával tesz a dohányzás rabjává a cigarettában található mentol - derült ki a Neurotudományok Társaságának éves találkozóján. 

Egészen idáig misztikumnak számított a mentol és a nikotinfüggőség közötti kapcsolat. Brandon Henderson, a Kaliforniai Műszaki Egyetem kutatója és kollégái bebizonyították, hogy ha egereket mentolnak teszünk ki, akkor agyukban nő a nikotinra érzékeny receptorok száma, ami súlyosabb dohányzásfüggőséghez vezet.

A  mentol kisebb torokfájások enyhítésére alkalmas, a mentollal ízesített cigaretták pedig 1920 óta vannak forgalomban. Azonban azok, akik ilyen ízesítésű dohánytermékeket fogyasztanak, nehezebben tudnak leszokni a dohányzásról. Egy tanulmányban az ízesítetlen cigarettát szívók ötven százaléka sikeresen leszokott, a mentolos cigit fogyasztóknál ez az arány viszont csak 23 százalékos volt etnikai hovatartozástól függően.

Idővel mind a mentolos, mind a sima cigarettát szívóknál több nikotinra érzékeny receptor fog megjelenni a központi idegrendszerben, különösen azokban az idegsejtekben, amelyek a jutalmazásért és a motivációért felelős idegpályák működésében vesznek részt. Egy tavalyi kutatás kimutatta, hogy a mentolos cigit szívóknál több ilyenfajta receptor keletkezik.

Nem egy egyszerű ízadalék

Annak érdekében, hogy megértsék, hogyan módosítja a mentol az agyat, Henderson és csapata egereken tesztelte a hűsítő vegyület hatását. A mentol hatását önmagában és nikotinnal keverve egyaránt vizsgálták. Kiderült, hogy a mentol már önmagában is megemeli a nikotinra érzékeny receptorok arányát. A legmagasabb (78 százalékos) receptorszám növekedés az agy egy meghatározott területén, az úgynevezett ventrális tegmentális területen volt tapasztalható. A ventrális tegmentális terület az agytörzs egyik részének, a hídnak a negyedik agykamrához közel eső területe, amely dopamintartalmú idegsejtcsoportokat tartalmaz. A dopamin a jutalmazási rendszer fő hormonja, így nagy szerepe van a függőség kialakulásában. 

A kép illusztrációForrás: AFP/Joe Raedle

Az adataink azt mutatják, hogy a mentol nem csupán egy egyszerű ízadalékanyag, mint korábban hittük – mondta Henderson, aki eredményeit a Neurotudományok Társasága 2014-es találkozóján ismertette. Ha az egereknél megfigyelt receptorszám növekedés az emberekre is igaz, az megmagyarázhatja, miért nehezebb a mentolos cigit szívóknak leszokni.

"Eddig nem tudtuk eldönteni, hogy a mentolos dohánytermékeket kedvelők eleve fogékonyabbak voltak a dohányzásra, vagy a mentol, mint vegyület változásokat okozott a fogyasztás során az agyban” – mondta Marina Picciotto, a Yale Orvostudományi Egyetem kutatója. A szakértő hozzátette az eredmények egyértelműen azt mutatták, hogy a mentol erősítette a nikotin függőséget.

Az Európai Unió tervei szerint egyébként 2022-től tilos lenne mentolos cigarettát gyártani és árulni.