Charlie Kaufmannak sikerült elérnie, ami azelőtt lehetetlennek tűnt: Hollywood behódolt a groteszk műfajnak, és dollármilliókat költ olyan produkciókra, amelyek megfejtését mindenki mástól várja. A John Malkovich-menet, a Libidó - Vissza az ösztönökhöz, az Egy veszedelmes elme vallomásai és legutóbb az Adaptáció egy olyan forgatókönyvíró művei, akiért rengetegen rajonganak, míg ő frusztrációival küszködve dolgozik eldugott otthonában.

"Sikeres vagyok, nem igaz? Úgy értem, ha azt mondanám egy nőnek, hogy forgatókönyvíró vagyok, másképp nézne rám azonnal. Lefektethetném. De nekem az kell, hogy szeressenek. Magamért, érted? Úgy, ahogy én szeretem őket. Úgy nézzenek rám, ahogy én nézem őket, mikor az utcán elmennek előttem. Millió nő mászkál az utcán, és én nem tudok róluk semmit. Nem is kell tudnom, hogy mivel foglalkoznak. Engem sosem fognak így szeretni. Úgy, ahogy én szeretem szinte az összes nőt." Charlie Kaufman, az Adaptáció című film főhőse (akit Nicolas Cage formál meg) ilyen gondolatokat forgat a fejében. De Charlie Kaufman nemcsak a vásznon létezik.

Charlie Kaufman szerepében Nicolas Cage

Az "igazi" Charlie Kaufman csak a legritkább esetben merészkedik elő barlangjából, hogy megmutassa magát, így üstökösszerű pályafutása alatt megvalósította, amit a sztárok is csak ritkán tudnak: a titokzatosság vonzó homálya övezi személyét. Alig néhány fénykép őrzi vonásait, és alig pár interjú rögzítette bölcs meglátásait. Hogy kicsoda is Charlie Kaufman valójában, az tulajdonképpen csak műveiből és azok sajátos világából, gondolkodásmódjából derül ki, különös tekintettel legutóbbi filmjére, az Adaptáció-ra. Ideális szituáció egy elmélyült alkotónak.

Charlie Kaufman hatalmas rajongótábora azonban kiderített róla pár alapinformációt: 1958-ban született New York Long Island nevű negyedében, tehát a találgatásokkal ellentétben nem a 30-as, hanem a 40-es éveit tapossa. Gyermekkorát azonban Connecticutban töltötte, ahová 1972-ben költözött nővérével és szüleivel. Egyik ritka nyilatkozatában elmesélte, hogy ebben az időben gyakran játszott színházasdit és mutatta be első szerzeményeit családjának, barátainak. Bár korán kiderült, hogy az átlagosnál jóval intelligensebb, iskolai eredményein ez nem látszott meg, mert sosem tudott megbarátkozni a rendszerrel.

Miután 1976-ban leérettségizett, a Boston Universityre iratkozott be, amit utált, ezért hamarosan visszatért szülővárosába, és a New York University filmes szakán folytatta tanulmányait. Legkedvesebb filmes példaképeihez hasonlóan (a Marx fivéreket, Woody Allent és Lenny Bruce-t érezte közel magához) kezdetben ő is játszott a műveiben. Annak ellenére, hogy alacsony termete rengeteg frusztrációt okozott neki, és már akkor is visszahúzódó természet volt, több vizsgafilmben szerepelt, és sokak által kedvelt figura lett az intézményben.