Hamar felfedezte a film is: 1992-ben debütált a vásznon mindjárt egy főszerepben: Emily Bronte Üvöltő szelek című regényének filmadaptációjában játszott Juliette Binoche-sal. Már ebben megmutatkozott egyedi stílusa, melyet később tökélyre fejlesztett: romantikus hős tudott lenni anélkül, hogy a szentimentalizmus hibájába esett volna. Érzelmeit sosem tárja egyszínűen a nézők elé, hanem visszafogott, zárkózott gátlásosságba burkolja őket. Tekintete perzselő, a színészi eszközökkel azonban takarékosan bánik. A hősszerelmesnek ezt a típusát Oscarra jelölt szerepében, Az angol beteg Andrássy grófjaként vitte a csúcsra.

A következő évben már két olyan filmlegendával forgatott, mint Peter Greenaway (A maconi gyermek című alkotásban) és Steven Spielberg (a Schindler listájá-ban). Utóbbi a világhírt és az első Oscar-jelölését is meghozta neki.

Amon Goeth, a náci tiszt figurája olyan távol áll tőle, mint Makó Jeruzsálemtől, mégis át tudott lényegülni. Valószínűleg innen származik a másik skatulya, melybe belekerült: a frusztrációt agresszivitással palástoló karaktereké.

A Schindler listája hatalmas sikerét azonban nem élvezhette ki, mert épp abban az időszakban veszítette el az édesanyját. "Tulajdonképpen rendkívül naiv voltam. Tudtam ugyan, hogy Spielberg filmje óriási publicitást kap, de nagyon furcsa volt a közepében lenni. A siker egybeesett a hatalmas fájdalommal, amit anyám halál felett éreztem, így abból az időszakból csak a bánatra emlékszem, nem az Oscar körüli felhajtásra. Teljesen meg voltam zavarodva."

Fiennes ezt követően két olyan szerepet vállalt, mely némileg kilóg az "életművéből": a Quiz Show-t Robert Redford rendezésében, melyben egy jó családból való, gyenge jellemű férfit játszott (partnere pedig régi példaképe, Paul Scofield volt); és a Strange Days című akciófilmet, melyben egy kiugrott zsarut alakított, akiből csaló lett. Két negatív hős, hogy aztán hosszú ideig csak szerethető (vagy legalább szánnivaló) figurák bőrébe bújjon.

Következő nagy sikerét 1996-ban aratta Az angol beteg címszerepében, ismét Juliette Binoche partnereként. Ezért jelölték másodszor Oscarra (amit végül Geoffrey Rush nyert a Ragyogj! főszerepéért). És bár azóta is számon tartják a hollywoodi élmezőnyben, sosem játszik egy produkcióban azért, hogy nimbuszát megőrizze, vagy népszerűségét növelje. (Ez valószínűleg nem is menne neki: a Bosszúállók című, nagy költségvetésű filmje Uma Thurmannel hatalmasat bukott.)