Az Oscar-díj szépen megdobta a Pengeélen bevételeit, és Weinstein büszkén verte a mellét, hogy hiába fizetett horribilis összeget a jogokért és a reklámért, még így is bőven keresett a filmen. Billy Bob pedig egyik napról a másikra sztár lett, nem utolsósorban a pletykalapoknak köszönhetően, amelyek szaftosan taglalták az Oscar után három héttel megindult válóperének részleteit. Piedra azt állította, hogy Billy Bob többször is behúzott neki, fojtogatta, megharapta a fülét, és életveszélyesen megfenyegette, sőt az egyik pletykalap szerint az Oscar-szoborral is elagyabugyálta a szerencsétlen aszonyt. Thornton rezignáltan megjegyezte, hogy mindez a szexuális életük részeként történt csak, és szó sem volt életveszélyes fenyegetésekről, miközben már Laura Dernnel élt és forgatott újra filmet.

Az ember, aki ott se volt - Thornton és James Gandolfini

Hollywood igényt tartott szolgálataira rendezőként és színészként is. A Pengeélen-t követő pár évben szerepelt olyan kiváló filmekben, mint Az apostol, a Szimpla ügy (újabb Oscar-jelölés, ezúttal a mellékszereplők kategóriájában) vagy A nemzet színe-java John Travolta és Emma Thompson oldalán.

Magánéletében a Vakrepülés című repülős-párcserélős komédia hozott fordulatot, hiszen ekkor ismerkedett meg a hasonlóan botrányhős Angelina Jolie-val, aki filmbeli partnerség után az életben is mellé szegődött a világ és Angelina apja (Jon Voight) nem kis megrökönyödésére. Nem is beszélve szegény Laura Dernről, aki egész egyszerűen az újságból értesült arról, hogy Billy Bob lecserélte őt a fiatalabb és lényegesen dögösebb színésznőre.

Vakrepülés - Cate Blanchett, Billy Bob Thornton, Angelina Jolie és John Cusack

Rendezőként azonban nem ment ilyen jól a szekér, és voltaképpen pont karrierjének elindítója, Harvey Weinstein volt az, aki megpecsételte Billy Bob rendezői pályafutásának a sorsát, miután a Vad lovak című filmet övező konfliktusaik olyannyira rányomták bélyegüket a kész műre, hogy a moziba került végeredmény a legkevésbé sem hasonlított Billy Bob rendezői változatára. A film főszereplője, Matt Damon komolyan aggódott Thornton miatt: "Nem akar többet rendezni, azt mondta, hogy majdnem belehalt az egészbe. Rengeteget fogyott, és szívproblémákkal kórházba is került, annyit idegeskedett, hogy aludni sem tudott. Teljesen magára vett mindent, és noha hálás Harveynak, hogy elindította a rendezői karrierjét, de most úgy gondolja, hogy véget is vetett neki." A Miramaxszal három filmre kötött szerződésnek ennek ellenére eleget tett, és akkori barátnőjével Laura Dernnel még leforgatta a Daddy and Them című komédiát, de az ahogy jött, úgy el is tűnt rögtön, hozzánk még videón se jutott el.

Matt Damonnal a Vad lovak forgatásán

Miközben a bulvársajtó Angelina Jolie-val való viszonyáról, később házasságáról cikkezett, színészileg a legjobb teljesítményeit nyújtotta. A Szörnyek keringője Halle Berry számára hozott látványos elismeréseket és díjakat, de a kiváló dráma gerincét Billy Bob visszafogott és kompromisszumok nélküli játéka adta. Komikusi képességeit pedig a Banditák című bankrablós, szerelmi háromszög történetben kamatoztatta Bruce Willis és Cate Blanchett partnereként, amelyért Arany Glóbusz-díjra is jelölték. Ugyanebben az évben a drámai kategóriában is kapott egy jelölést egyik legjobb színészi alakításáért, Ed a láncdohányos borbélyért a Coen testvérek éjfekete bosszútörténetében (Az ember, aki ott se volt), amely a cannes-i filmfesztiválon a legjobb rendezés díját is elnyerte.

Banditák - Bruce Willis és Billy Bob Thornton

Nem volt szerencséje a nagy költségvetésű akciófilmek kiválasztásával, az Armageddon egyik földi irányítójaként utólag ő maga is egy nagy rakás szarnak minősítette a filmet, idén pedig az Alamo - A 13 napos ostrom bukott irtózatosat, a közönség azonban imádta a vígjátékokban. A Coen testvérek kedvéért eddigi legkommerszebb próbálkozásukba, a Kegyetlen bánásmód-ba is beugrott egy parádés mellékszerep erejéig, az Igazából szerelem egyik komikus csúcspontja pedig kétségkívül Billy Bob feltűnése az amerikai elnök szerepében. A 49 éves színész mindenesetre leszögezi, hogy nem végleges a komédiák felé fordulása: "Én nem teszek különbséget. Imádok nagy, komoly drámákat forgatni, csakúgy, mint vígjátékokat. Nyilván jobban élvezem a komédiák forgatását, de ott nagyobb a nyomás is, mert a reakciókból egyértelmű, hogy tetszik-e a nézőknek a film. A drámáknál csak ülnek és bámulják a vásznat, egy vígjátéknál azonban, ha nem hallod röhögni a közönséget, nagy szarban vagy."

Kegyetlen bánásmód - Thornton és Catherine Zeta-Jones

Ez a veszély nem fenyegeti a színészt a Tapló Télapó kapcsán, amely óriási siker a nézők körében, és noha a gyermekeket nem árt távol tartani tőle, tökéletes moziélmény azoknak, akiknek már elegük van a karácsony üzletileg sulykolt műhangulatából. Billy Bob pedig méltán lehet büszke újabb tökéletes antihős-alakítására: "Nem érdekel az olyan hősök megformálása, akik mindig jók, mivel nem ismerek olyan embereket se, akik mindig minden helyzetben jók lennének. Nem ismerek olyanokat, akik ne lennének néha szomorúak, akiknek ne lennének különcségeik. És ha valaki ilyen karikatúra-jellemeket akar gyártani, akik életüket áldozzák az USA elnökéért meg ilyesmi, azok ne engem hívjanak. Pláne ha ezért az elnökért" - teszi hozzá sátáni vigyorral.

Onozó Róbert