John Malkovichot állítólag évekig nyaggatták barátai, hogy próbálkozzon meg a rendezéssel is, de a karizmatikus színész addig nem állt kötélnek, míg a Táncos a házban forgatókönyvének képében rá nem talált a kedvére való történetre. A rendezői szerepkör mégsem volt teljesen idegen számára, ugyanis néhány hónappal korábban készítette el a The Hideous Man című rövidfilmet, egy 26 perces fekete-fehér drámát.

Ahogy a legtöbb rendezővé avanzsált színész, Malkovich sem állta meg, hogy legalább egy mellékszerep erejéig fel ne tűnjön a filmjében, de a főhős megformálását Javier Bardemre bízta, aki a Táncos a házban előtt olyan filmekben bizonyította tehetségét, mint a Sonka, sonka és a Mielőtt leszáll az éj.

A történet egy korábban békésnek látszó dél-amerikai államban játszódik, ahol véres merényletek tartják rettegésben a lakosságot. Augustín Rejas rendőrnyomozót bízzák meg, hogy kutassa fel az Ezequiel elnök néven emlegetett rejtélyes népvezért, aki feltehetően a támadások mögött áll. A nyomok Rejas legnagyobb megdöbbenésére gyermekéveinek színhelye, a hegyvidék felé vezetnek. Laura Morante, az elismert olasz színésznő alakítja Rejas lányának balett-tanárnőjét, az egyetlen embert, akinek társaságában nyugalomra lel a zaklatott nyomozó.

A forgatókönyvet a beszédes nevű Nicholas Shakespeare írta saját regénye nyomán, melynek cselekményét valószínűleg a perui Fényes Ösvény terrorhálózathoz köthető merényletek ihlették, de a Táncos a házban mégsem szokványos politikai thriller. A film sokkal inkább a főhős lelkében zajló folyamatokra helyezi a hangsúlyt, az emberi sors kérdésein késztet eltöprengeni. A sajátos hangulatot erősíti a filmzene is, amely díjat nyert a velencei filmfesztiválon.