Matt Dillon, a Vad vágyak és a Keresd a nőt! sztárja A szellemek városa előtt is kacérkodott már a filmrendezéssel, igaz, csak az Oz című tévésorozat egy része elkészítésének erejéig. 2002-ben viszont kitett magáért, a rendezésen és a főszerepen kívül a forgatókönyvírásba is besegített az Útvesztőben szkriptjét jegyző Barry Giffordnak.


A szellemek városa főhőse Jimmy, egy hétköznapi csaló, aki régi barátja, Marvin ál-biztosítótársaságánál keresi a kenyerét. A nyugodt életnek azonban vége szakad, mikor egy pusztító hurrikán után a károsultak hiába követelik a cégtől a nekik járó pénzt. Jimmy útnak indul Kambodzsába, hogy megkeresse az ott élő Marvint. Az ismeretlen országban mellé szegődik a titokzatos Kaspar, és a segítségével rábukkan a barátjára, aki megpróbálja bevonni őt legújabb üzletébe, egy kaszinó üzemeltetésébe. Jimmy arra gyanakszik, hogy volt főnöke átverte, de Ázsiában nem érvényesek az otthoni játékszabályok. Hiába hitte magát eddig tapasztalt bűnözőnek, ráébred, hogy az élete forog veszélyben.

Dillon jól csengő neveket gyűjtött maga köré a lassú sodrású thriller főbb szerepeire. A keresztapa mellékszerepéért Oscar-díjra jelölt James Caan játssza Marvint, és a Hullámtörés című romantikus drámából ismert Stellan Skarsgard alakítja Kaspart. Érdekesség, hogy egy évvel később, 2003-ban a két színész ismét együtt szerepelt a Dogville - A menedék című kultmoziban. Dillon megnyerte a filmjéhez Gérard Depardieu-t és Natascha McElhonet, akit a Túlélni Picassót-ban, Anthony Hopkins oldalán ismert meg a nagyközönség. A sudár színésznő játssza Jimmy szerelmét, a csinos régésznőt.