Az Apple jelenleg a világ egyik legértékesebb vállalata a piaci részesedés alapján és több területen is a technológiai ipar élmezőnyébe tartozik. Mindenki ismeri az iPhone-t és a MacBookot, az utóbbi években az okosórák piacára is betörtek, de a vezeték nélküli fülhallgatók területén is maguk mögé utasították a riválisokat. Mostanában nehezen lenne elképzelhető, hogy egy ekkora vállalat csődbe menjen, pedig több mint húsz éve nem sokon múlott, hogy az Apple teljesen eltűnjön a gazdaság térképéről. Az akkor még Steve Jobs által irányított cég 1997-ben mindössze 90 napra volt a csődtől és nagy meglepetésre éppen a legnagyobb riválisa, a Microsoft dobott neki akkor mentőövet. Persze ez csak az első kapaszkodó volt, Steve Jobs zsenialitása is kellett ahhoz, hogy az Apple sikeres megcsinálja minden idők legnagyobb visszatérését.

Steve Jobs 1997-ben tért vissza az Apple-höz azzal a céllal, hogy ismét ráncba szedje a céget. Ekkor  az Apple - sorozatban - már 12. éve volt veszteséges és éppen elbocsátották az akkori vezérigazgatót Gil Ameliot. A helyét Jobs vette át, akinek egyik első lépése az volt, hohy azonnal leállította a 100 millió dollárt felemésztő Newton projektet (PDA, személyes digitális asszisztens), majd az Apple legnagyobb riválisával, a Microsofttal kötött partneri megállapodást.

Az Apple-Microsoft szövetséget a Macworld nevű expón jelentették be 1997-ben. Bill Gates és Jobs megállapodtak, hogy a Microsoft 5 éven át elérhetővé teszi a Mac számítógépek számára a Microsoft Office-t, valamint 150 millió dolláros befektetést eszközöl az Apple-ben, szavazati jog nélkül. Jobs a döbbent közönségnek kifejtette: "ha előre akarunk haladni, akkor el kell felejtenünk néhány dolgot. El kell felejtenünk, hogy az Apple és a Microsoft harcának csak az lehet a végkimenetele, hogy az egyik cég elbukik. Tehát az a korszak, amelyet az Apple és a Microsoft harca határozott meg, lezárult. "

Steve Jobs, az Apple zsenijeForrás: AFP/John G. Mabanglo

Ezzel élte túl a veszteséges időszakot az Apple. Azonban sokan még ekkor sem tudták, hogy mennyire közel volt az Apple a csődhöz a Microsoft mentőcsomagja előtt. Pedig 1997-ben szinte minden fronton vesztésre álltak legnagyobb riválisukkal szemben, a dolgozók harmadát el kellett bocsátaniuk és Jobs szerint 90 napjuk maradt, mielőtt csődöt jelentenének. Már 1996-ban is egy 661 millió dolláros kötvénycsomag kibocsátására volt szükség, hogy működőképes maradjon a vállalat, de az év végére ezzel együtt is 867 millió dolláros veszteséget hoztak össze, a részvények összértéke pedig a 3 milliárd dollárt sem érte el.

A kaliforniai vállalat a majdnem tragikus 1996-os évet követően 400 millió dollárért felvásárolta a Next nevű céget, amelyet történetesen Steve Jobs alapított, aki az ügylet lezárta után ismét visszatért az Apple-höz, ahol átvette a vezérigazgatói posztot. A mára már legendás cégvezető egyből leállította a folyamatban lévő projektek 70 százalékát és elindította a Think Different, vagyis a gondolkozz másképp kampányát. Jobs megpróbált visszatérni az alapokhoz, leegyszerűsítette az Apple működését és csak a legfontosabb projekteket hagyta meg. És mint utólag kiderült, igaza volt.

Az Apple a sok változtatás ellenére is csak küszködött, egy igazán jó termékre lett volna szükségük, hogy kijussanak a hullámvölgyből. 1998-ban úgy tűnt a frissen bemutatott iMac lehet a megoldás mindenre. A Jonathan Ive által megálmodott és megtervezett számítógép ugyanis rendkívül kapós lett, az első 5 hónapban 800 ezer darabot adtak el belőle. Ezzel indult el felfelé üzletileg az Apple és 1999-re a vállalat profitja 94 százalékkal megugrott.

A helyzet 1996-ra drámaivá vált a cégnél. Az Apple végül előremenekül: megszerzi a NeXT Computert, és ezzel annak alapítója, és tulajdonosa, Steve Jobs visszatér az Apple-hözForrás: Origo

Még ennél is jobb évnek számított 2001, hiszen májusban Jobs bemutatta az Apple Store-t, a telefonos alkalmazások online üzletét, majd néhány hónapra rá az Apple is beszállt a hordozható zenelejátszók piacára, megjelennek az iPoddal. Az Apple-nél alkalmazott munkatempóra jó példa, hogy az iPodnak a tervezőasztaltól mindössze 8 hónapra volt szüksége, hogy eljusson a boltok polcaira.

A legnagyobb ötletnek a szintén 2001-ben bemutatott iTunes bizonyult, amely teljesen átszabta a zeneipart és segített a nagy kiadóknak, mint a Warner és a Universal, harcolni a kalózkodás ellen. Sokakat nem csak az ingyenessége miatt vonzott a kalózkodás akkoriban, hanem azért is, mert egy gombnyomásra bármilyen zenét le tudtak tölteni az internetről. Az Apple ezt akadályozta meg és tette fizetőssé és ezáltal legálissá a letöltéseket az iTunes bevezetésével.

Ekkoriban jelentek meg az első zenei streaming szolgáltatók is, köztük még a jog szürke zónájában működő Napster, illetve a hallgatók ízléséhez és korábbi zeneválasztásukhoz mérten ajánlásokat tevő last.fm.

Steve Jobs bemutatja az iPhone-tForrás: Origo

Jobs úgy vélte, hogy az emberek többsége nem akar zenét streamelni, hanem szeretne a fizikai albumok, számok tulajdonosává válni. Ebben viszont tévedett, hiszen idővel gyakorlatilag mindenki átállt a streamingre, legyen szó zenéről, filmekről vagy videojátékokról. Persze egészen a Pandora 2005-ös bemutatásáig nem tudott igazán erőre kapni a streaming-piac, az első néhány próbálkozó, köztük a Microsoft (Zune Pass), csúnyán kudarcot vallott.

Az Apple az 1997-es megmenekülése óta rengeteget változott, ami javarészt Steve Jobsnak, illetve az iPod és az iMac tervezéséért felelős Jonathan Ive munkásságának köszönhető.

Nemrégiben a cég lett az első olyan vállalat, amely átlépte az ezermilliárd dolláros piaci értéket. Mindezt azonban nem tudták volna megvalósítani, ha 1997-ben a Microsoft és Bill Gates nem dönt úgy, hogy a vállalat mellé áll és segít rajta a nehéz időkben.