Szenzációs bányászati felfedezésről számolt be a kanadai Appia Energy, az uránium- és ritkaföldfém-feltárásra és kitermelésre szakosodott vállalat. Igazolást nyert, hogy a vállalathoz tartozó bányászati területen, különlegesen értékes ritkaföldfém-lelőhely található. Ez pedig hozzájárulhat ahhoz, hogy az USA kitettsége megszűnjön Kína felé az űripar, a hadi ipar és az elektromos autók gyártásában is oly fontos nyersanyagok esetében.

A ritkaföldfémek a modern ipari termelés nélkülözhetetlen alapanyagai közé tartoznak. Az Origo több alkalommal bemutatta, miért elképesztően fontosak ezek az anyagok, és arról is írt, hogy ezek szállításában Kína jelenleg megkerülhetetlen szereplő. Olyannyira, hogy az USA űr- és hadi iparát is jórészt Kínából vett készletekkel kell ellátni.

Így juthat hozzá az amerikai hadiipar legfontosabb nyersanyagaihoz

Még be sem vetették, máris besülni látszik az amerikai-kínai kereskedelmi háború kínai csodafegyvere. Pekingben ugyanis sokáig abban bízhattak, ha mással nem is, de a ritkaföldfém-szállítások leállításával visszavághatnak Washingtonnak - ezen nyersanyagok nélkül ugyanis jelentős visszaesés jönne az amerikai elektronikai termékgyártásban, de főként az ereje teljében lévő hadiipari termelésben.

Az észak-amerikai felhasználás 80-85 százaléka Kínából érkezik, ez pedig Washington szemében már jó ideje olyan állapot, amely nem tartható fenn a jövőben sokáig. Donald Trump amerikai elnök már 2019-ben szorgalmazta, hogy a ritkaföldfémekre új beszállítói forrásokat kell keresni, Kína kihagyásával a láncból, elsősorban afrikai, valamint az USA területen található készletek megtalálásával és kitermelésével. Az amerikai kitettséget Kína irányába csak kihangsúlyozta a két ország között korábban kibontakozott kereskedelmi háború, illetve a járvány: a kínai feldolgozók leálltak, és a nagy termelőcégek nem kaptak elegendő nyersanyagot a gyártáshoz.

Így próbálják enyhíteni a kitettséget Peking irányába

Kanada és az Egyesült Államok 2019-ben elfogadta azt a közösen kidolgozott cselekvési tervet, ami alapján együttműködnek a kritikus fontosságúnak minősített ásványi anyagok beszállításában, elsősorban saját belföldi ellátási láncaik aktivizálásával. Ez valójában azok kiépítését jelenti, hiszen Észak-Amerikában jelenleg egy aktív ritkaföldfém-telephely van, Kaliforniában, de annak hátterében is kínai befektetők állnak.

Egy kitermelési helyszín KínábanForrás: AFP/Zhang Wei

Az USA ugyanakkor 35 ásványi anyagot illetve fémet tart nyilván kritikus fontosságúként, ebből idén év elején úgy tűnt, 13-nak Kanada lehet a legfontosabb beszállítója. De az amerikaiak erősítenék az uniós, japán és ausztráliai partnerek felé is ez irányú kapcsolataikat, a saját termelés beindítása mellett.

Ilyen helyzetben viszont kiemelkedő jelentősége lehet annak, hogy a szomszédban, azaz földrajzilag is közeli helyszínen találtak értékes készleteket. A Mining.com beszámolója szerint a kanadai uránium kitermelő Appia Energy kizárólagos irányítási joggal rendelkezik az Alces Lake nevű, több mint 14 ezer hektáros terület felett, Saskatchewan tartományban. Az itt található tartalékok pedig bőségesen elegendők lehetnek a teljes észak-amerikai piac ellátására, de legalább a kínai és orosz szállítmányok elmaradásából vagy akadozásából származó hiányok pótlására biztosan.

Az Alces Lake - a tó után hivatkozzák így a területet - az Athabasca-tótól északra található, nagyjából 35 kilométerre Uranium City-től és 135 kilométerr Stony Rapids-tól nyugatra - ezek a távolságok kanadai viszonylatban közelinek tekinthetők. Uranium City egy kis település, nagyjából 100-an lakják, és eredetileg a közeli uránium-bányászat miatt alapították, fénykorában több ezren éltek itt. Saját repülőtere van, vízenergiát használ, és rendelkezik kiskereskedelmi áruházzal, valamint a városban vannak építőipari nehézgépek, telefonos és internetes kapcsolat is. Mindez nagyon fontos a lehetséges kitermelés szempontjából.

Megtalálták a rikaföldfém-kánaánt?

Az biztos, hogy a bejelentést tevő cég nem fukarkodik a jelzőkkel és a szuperlatívuszokkal leletüket illetően. A kanadai vállalat szerint amit találtak, az nem egyszerűen egy ritkaföldfém-lerakodás, hanem a világ egyik legjelentősebb készlete.

A cég szerint a területen néhány ritkaföldfém-féléből valószínűleg a világ legnagyobb koncentrátuma áll rendelkezésre, ráadásul a földfelszínhez igen közel, ami megkönnyíti és olcsóbbá teszi a kitermelést.

Ez az egyik leggazdagabb lelőhely a világon" - állítja Tom Drivas, a cég vezérigazgatója.

"A projektünkben egyféle ásványt találtunk, monacitot. Ezt pedig igen jól ismerjük, nem gondoljuk, hogy különösebb nehézséget vagy kihívást jelentene kinyeri abból a ritkaföldfémeket" - tette hozzá a cégvezető.

A vállalatvezető állítását - geológiai vizsgálataikon túlmenően - arra a körülményre alapozza, hogy a monacitok ásványi anyagként általában többféle ritkaföldfém-érceket koncentrálnak, illetve a ritkaföldfémfélék egyébként is jellemzően csoportosan fordulnak elő a természetben (kitermelésük is csak így végezhető gazdaságosan). A cég szerint az általuk felfedezett lerakódásban neodímium, prazeodímium, diszprózium és terbium található.

A Central Japan vasúttársaság korábbi képén vállalat mágneses lebegtetésű vonata (angol rövidítéssel: maglev) a curui Jamanasi Maglev próbapályánForrás: AFP/Jiji Press

Ezek az anyagok pedig egyre fontosabbak a ferromágneses anyagok piacán, a neodímium-alapú mágnesek például a világ jelenleg legerősebb mágneseinek számítanak. A mágneses technológiáknak pedig olyan területeken van döntő jelentősége, mint például a japán mágnesvasutak fejlesztése. De a ritkaföldfémekre az elektromos járművek, a szélturbinák, az okostelefonok és az orvosi eszközök gyártásában is szükség van, a már említett űripari és hadiipari felhasználás mellett.

A mágneses anyagok piaca tavaly 19,5 milliárd dolláros volt, globális teljesítménye 2025-re elérheti a 27,5 milliárd dollárt.

Ezért lehet nagy jelentősége annak, hogy a kanadai lelőhelyen akár rekordgyorsasággal megindulhat a kitermelés - a cég már előzetes tervekkel rendelkezik az illetékes tartományi hatóságoknál arra vonatkozóan, hogy egy pilot-projekt keretében, évi 2000 tonnáig növeljék a kitermelést.

A ritkaföldfémek a periódusos rendszerbenForrás: Shutterstock

"Az Alces Lake területen, az egyes lerakódási zónák a felszínen és a felszín alatt, olykor alig csak 20 méterre, mintegy 80-85 százalékban monacitot tartalmaznak.

Ilyenről még csak nem is hallottunk az iparág történetében" - fejezte ki lelkesedését a cégvezető.

A vállalatnál úgy gondolják, a területről Kanada és az USA szükségleteinek jelentős részét is képesek kiszolgálni.

Ha ez így történik, akkor az várhatóan valóban képes lesz csökkenteni már a közeli jövőben Észak-Amerika kittettségét a kínai és az orosz szállítmányok irányába. Ehhez kapcsolódó hír, hogy Coloradóban olyan feldolgozó üzem épült és kapta meg a szükséges engedélyeket, amely alkalmas a ritkaföldfémek teljes skálájának feldolgozására. Utoljára az USA-ban 1999-ben létesült ilyen, a mostani a legjelentősebb Kínán kívüli feldolgozó lesz, és a várakozások szerint, döntő szerepe lesz abban, hogy az USA 100 százalékban önellátó lehessen ritkaföldfémekből. A várakozások szerint, termelését 30 hónapon belül úgy fel lehet futtatni, hogy ténylegesen is kereskedelémi alapon működhessen.