A város nevének hallatán a legtöbb embernek valószínűleg pazar kaszinók, rulettasztalok, és a véget nem érő bulik, no és persze hirtelen megkötött házasságok jutnak az eszébe. Azt viszont csak nagyon kevesen tudják, hogy a szórakoztatóipar egyik fellegvárában, Las Vegasban hamarosan a bányászat is vezető gazdasági szegmensé válhat. Ráadásul rövid időn belül a kaszinók fővárosa lehet a megoldás az USA és Kína között régóta húzódó kereskedelmi háború egyik nagy csatájára.

A ritkaföldfémek rendkívül fontos stratégiai nyersanyagok a technológiában, valamint a hadiiparban egyaránt. Kína jelenleg nem csupán az ismert lelőhelyek nagyjából 90 százalékát birtokolja, hanem a bányászattól indulva a kohászaton át, a piacig terjedő teljes ellátási láncot ellenőrzi. Ez évek óta komoly fejtörést okoz az Egyesült Államoknak és szövetségeinek, így hát nem meglepő, hogy az amerikai kormány teljes vállszélességgel és dollármilliókkal állt be egy új társaság, a MP Materials ambiciózus fejlesztési projektjébe, Mountain Pass Mine ritkaföldfémbánya termővé fordításába.

Miért fontosak a ritkaföldfémek?

A ritkaföldfémek iránti éves kereslet 15 év alatt megduplázódott 125.000 tonnára, és az előrejelzések szerint 2030-ban eléri a 315.000 tonnát. A ritkaföldfémek kritikus jelentőségű nyersanyagok a mai modern, technológia-alapú társadalmunkban. Többek között a mobiltelefonok, számítógépek, orvostechnikai eszközök, szélturbinák, napelemek gyártásához nélkülözhetetlen anyagokat jelentenek, de a hadiiparban is legalább ilyen fontos szerepet töltenek be: a rakétavezérlő rendszerek, irányított bombák, tengeralattjárók építéséhez is felhasználják ezeket. Nevükkel ellentétben a ritkaföldfémek viszonylag nagy mennyiségben fordulnak elő a földkéregben, de az ásványok ritkán találhatók meg koncentrált és gazdaságosan kitermelhető formában. Napjainkban megkerülhetetlen kérdés, hogy a Föld egyik országa, Kína igazi monopolhelyzetben van az értékes nyersanyagok kitermelése szempontjából.

 

Az USA-nak fontos lenne az önellátás

A hosszú múltra visszatekintő 2200 hektáros Mountain Pass Mine bánya az 1990-es évekig tartó fénykorában az USA-t a ritkaföldfémek meghatározó termelőjévé tette, de a cég nem tudott lépést tartani a kínai versennyel, az üzlet pedig becsődölt. A bányát 2017 júliusában az MP Materials vásárolta meg. Az MP Materials a tervek szerint az elkövetkező évben több mint 200 új munkavállalót vesz fel, ez a lendület pedig egy nagyszabású program része, amelynek keretében a cég 200 millió dollárt (közel 57 milliárd forintot) fektet be a bánya korszerűsítésére. A társaság kevesebb mint négy év múlva tervezi a teljes ritkaföldfém-ellátási lánc létrehozását, és ez az ambíciózus vízió jól beleillik Washington már Donald Trump elnöksége alatt kialakított elképzelésébe a ritkaföldfém-termelés helyreállításáról, amelyet egyébként az országban már nemzetbiztonsági jelentőségű kérdésnek is tekintenek.

Tesla Las Vegas loop. A Mountain Pass Mine bányája pár éven belül akár azt is lehetővé teszi, hogy a Tesla is választhasson amerikai beszállítót az akkumlátorok alapanyagaihoz.Forrás: youtube/CNBC Television

1964-től az 1990-es évek végéig az Egyesült Államok volt a világ meghatározó ritkaföldfém-termelője. A tény pedig, hogy Peking jelenleg a világ vezető ritkaföldfém-beszállítója, olyasmi, amelyet James Litinsky, az MP Materials vezérigazgatója és a washingtoni adminisztráció mindenképp meg akar változtatni.

Küldetésünk a teljes ritkaföldfém-ellátási lánc helyreállítása itt, az Egyesült Államokban, hogy a világ Tesla, General Motors és az Apple is választhasson egy amerikai beszállítót. Jelenleg döntően kínai beszállítót választanak "- mondta el Litinsky, aki egyben alapítója is volt annak a chicagói székhelyű JHL Capital Group fedezeti alapnak, amely 20,5 millió dollárért (5.812 milliárd forint) szerezte meg a bányát a 2017-es csődárverésen.

A bánya most 300 alkalmazottat foglalkoztat, és 2020-ban több mint 38.000 tonna ritkaföldfém-oxidot termelt, ami az MP Materials becslései szerint a globális ritkaföldfém-elemek termelésének körülbelül 15 százalékát teszi ki. A vállalat Las Vegasban, a McCarran Nemzetközi Repülőtér közelében hozta létre székhelyét. Piaci kapitalizációja a becslések szerint 4,8 milliárd dollár (nagyjából 1440 milliárd forint), és 60 millió dolláros bevételt jelentett az első negyedévben, ami 189 százalékos növekedést jelent az előző év azonos időszakához képest. A profit több mint 700 százalékkal, 16,1 millió dollárra (4.56 milliárd forint) ugrott az első negyedévben.

Las Vegas napsütéses városának gazdasága hamarosan nemcsak a szórakoztatóiparban lehet kiemelkedő.Forrás: Shutterstock

Ráadásként ebben a hónapban a társaság egy 3 millió dolláros szövetségi támogatást (850 millió forint) is kapott az Energiaügyi Minisztériumtól, ami szintén azt mutatja, hogy az USA "felvette a kesztyűt" ritkaföldfémellátási-láncának helyreállítására.