Tíz hónappal a japán földrengés és szökőár után gigantikus méretű hordalékszőnyeg közelít a Csendes-óceánon az amerikai és kanadai partok felé. A szemétsziget első darabkái már két helyszínen is partra sodródtak Kanadában.

Végigsöpört Japán keleti partjain a 2011. március 11-i szökőár, így rengeteg hulladék került a vízbe. A becslések szerint a szökőár 20-25 millió tonnányi szemetet sodort a tengerbe, közte faanyagot, halászfelszereléseket, egész házakat, autókat, hajókat, csónakokat, háztartási eszközöket. Hogy mekkora területet érintett a cunami, sárgával jelölve látható ezen a videón, amelyet az USA Nemzeti Óceán- és Atmoszférakutató Intézete (NOAA) készített. A felvételen légifotók is láthatók a sodródó hulladékról:

 

 

Noha a nagyobb tömegű tárgyak elsüllyednek, az amerikai partok felé sodródó törmelékszőnyeg kiterjedése a vízfelületen nagyjából megegyezik Kalifornia állam méretével. A szemét a sodródó hordalékok, egyebek között hajótestek alapján egyértelműen Japánból származik. Radioaktív szennyezést nem mutattak ki a mérések, de a hordalék tartalmazhat veszélyes vegyi anyagokat, és valószínűleg emberi maradványokat is. A katasztrófa után még 3700 személyt eltűntként tartanak nyilván Japánban.

Az első, szinte biztosan Japánból származó tárgyakat december közepén találták meg a kanadai partokon, Tofinóban, Vancouver szigetén. A CTV kanadai tévétársaság híre szerint egy helybeli lakos japánul feliratozott dobozokat és üvegeket vett észre a parton. Január 8-án Victoriában találtak a parton feltehetően a szökőár miatt az óceánba került szemetet. A NOAA vizsgálatai csak 2013-ra jelezték előre a szemétszőnyeg átsodródását az óceánon.

A NOAA videója arra emlékeztet, hogy az óceáni áramlatok folyamatosan változnak, így alig lehet pontosan előre jelezni, hogy mikor sodródik nagyobb mennyiségű cunami-szemét a kanadai, az USA nyugati, valamint Hawaii partjára. A Csendes-óceán északi medencéjében már három éve azonosítottak egy óriási, a tengeráramlatok által összehordott műanyaghulladék által szennyezett térséget. A jelenség a méreteire való tekintettel a  Nagy Csendes-óceáni Szemétsziget nevet kapta a NOAA kutatóitól.