Először sikerült alaposan megfigyelni a tüdőbe nyom nélkül eljutó, apró koromrészecskéket. A szálló por miatti légszennyezés elsősorban a légzőszervi betegségben szenvedőket veszélyezteti.

Sokszor a 2,5 mikrométert sem érik el azoknak a légszennyező részecskéknek az átmérője, amelyek bonyolult felépítését most figyelte meg először egy nemzetközi kutatócsoport az amerikai Lawrence Livermore Laboratórium vezetésével. A szálló por, korom és egyéb szennyező anyagok anyagvizsgálata kiemelkedő fontosságú az orvosmeteorológia, a toxikológia és az orvostudomány számára. A modern dízelüzemű motorok vagy a dohányfüst jellemzően egy mikron nagyságú szennyező részecskéket bocsátanak a levegőbe.

Az ilyen apró koromrészecskék közvetlen megfigyelése nagyon nehézkes. Az elektronmikroszkópos vizsgálathoz több részecskét kell összegyűjteni. A látható fénnyel a szóródás miatt csak alacsony felbontású képeket lehet készíteni, röntgensugarakkal pedig eddig csak részecskehalmazokat lehetett megfigyelni.

A Standford Egyetem szabadelektron-lézerével viszont egészen a nanométeres méretekig lehetett elemezni a koromrészecskék struktúráját. A 2,5 mikrométeres szálló por részecskéi akadály nélkül jutnak el az emberi tüdőbe, és jelentős mértékben fokozzák az üvegházhatást.