Egy rendkívül sokat szereplő, már jellegzetes hangjával is feltűnést keltő politikus került az MSZP élére Lendvai Ildikó személyében. Lendvai a nyolcvanas évek második felében az állampártban töltött be tisztséget, az utódpárt MSZP első vonalában pedig a kilencvenes évek közepén tűnt fel.

Az 1946-os születésű, magyar-történelem szakon diplomázott Lendvai Ildikó 1974-től a KISZ központi bizottsága kulturális osztályán dolgozott, majd 1984-től az MSZMP központi bizottság kulturális alosztályának munkatársa, majd osztályvezető-helyettes. Kritikusai szerint Lendvai a KISZ és az MSZMP kulturális osztályain gyakorlatilag cenzorként dolgozott, korlátozta a rendszer által veszélyesnek tartott műveket és előadókat.

Lendvai 1974-től volt az MSZMP tagja, 1989-ben pedig átlépett a megalakuló MSZP-be. Itt 1992-től a Vitányi Iván által szervezett Társulás a szociáldemokrata értékekért platform és a nőtagozat vezetője lett, 1994-ben pedig az MSZP budapesti elnökévé választották. Lendvai politikai hátországát azóta is a főváros jelenti, itt, választókerülete a XXII. kerületben található.

1994 óta képviselő, a párt országos elnökségébe 1996-ban került be. 1998-tól frakcióvezető-helyettes, 2002-ben választották a képviselőcsoport vezetőjévé, ezt a posztot máig ő tölti be. A kampányban nagyon aktív volt, és ő szolgáltatta az egyik legemlékezetesebb pillanatát: szótagolva mondta, hogy nem lesz gázáremelés (persze józan elemzők várakozásainak megfelelően nem tartották be ezt az ígéretet). 2002-ben tovább növelte az ismertségét az, hogy nyilvánosságra került az a hangüzenet, amelyet Friderikusz Sándornak hagyott, amelyben az MSZP támogatásáról biztosította az MTV-elnöki posztjára pályázó tévést.

Frakcióvezetőként Lendvai legnagyobb sikere, hogy mindig biztosította a parlamenti többséget a kormány számára - például a kiszavazásért és igazolatlan hiányzásért járó pénzbüntetés bevezetésével. Ez legtöbbször még a kisebbségi kormányzás idején is sikerült, csak néhány interpellációs és napirendi szavazást buktak el a szocialisták.

Gyors beszédével, magas és éles hangjával könnyen felismerhetővé vált politikustársai között. A szocialista szimpatizánsok körében népszerűvé tette, hogy parlamenti megszólalásaiban vagy az MTV Nap-kelte című műsorának gyakori vendégeként mindig élesen támadta a Fideszt.

2004-ben Lendvai jelen volt azon a tanácskozáson, amelyen az MSZP és az SZDSZ vezetői eldöntötték Medgyessy Péter miniszterelnök leváltását, majd Kiss Péter kormányfőjelöltsége mellett lobbizott a frakcióban. Amikor azonban a kongresszus Gyurcsány Ferencet választotta, Lendvai is látványosan felsorakozott mögé. Azóta is a távozó kormányfő egyik legfontosabb politikai szövetségesének számít, hiszen - bár gyakran felpuhították a kormány javaslatait - az elmúlt öt évben is mindig biztosította a képviselőcsoport támogatását. A neve ugyan 2002 óta minden tisztújításkor felröppent, mint lehetséges elnökjelölt - még 2007-ben is, amikor Gyurcsány lett az MSZP első embere -, de ő soha nem vállalta.