Tizennégy éve több vizet emelnek ki, illetve több párolog el a Mead-tóból, mint amennyivel a Colorado táplálja az USA legnagyobb, 32,2 köbkilométer kapacitású víztározóját. Az amerikai délnyugatot sújtó szárazság legfőképpen télen jelentkezik.

Az 1930-as években az Arizona és Nevada határán álló Hoover-gát (akkor még Boulder-gát) volt a világ legmagasabb völgyzáró gátja. Az 1935-ben felavatott és 1936-ban átadott gát mögött fokozatosan felgyűlt a Colorado-folyó vize, és lassan kialakult a Mead-tó, az Egyesült Államok legnagyobb víztározója. 1937 májusában a feltöltődő tározó vízszintje 329 méteren állt (tengerszint feletti magasság). Az azóta eltelt hetvenhét év alatt még sosem süllyedt vissza erre a szintre a vízállás, de ennek most igencsak nagy az esélye.

A műholdfelvételt a Landsat 8 műhold készítette a Mead-tóról 2014. július 21-én. A vízszint csökkenése jól követhető a szárazra került sziklafalakon és a tóban levő szigetek méretén. A tó természetvédelmi terület, a stégeket meg kellett hosszabbítani, a kishajó-kikötőket pedig beljebb kellett költöztetni a szárazság miattForrás: NASA Earth Observatory

Az USA délnyugati részét és a Colorado vízgyűjtőjét sújtó szárazság miatt 2013 januárjában a vízszint 342 méterre csökkent. A trend folytatódott az utóbbi másfél évben, és 2014. július 30-án 329 méter 39 centiméteres vízszintet mértek a Mead-tónál. Amennyiben tovább csökken a víz a tóban, és szintje 328 méter alá csökken, víztakarékossági intézkedéseket kell életbe léptetni. A folyó, illetve a gyűjtőtó biztosítja többek között Las Vegas, Los Angeles és San Diego ivóvízellátását, de öntözésre is használják az innen kivett vizet. A Hoover-gátnál beépített áramtermelő generátorok teljes kapacitása 2080 megawatt.

Fogy a hó

Az utóbbi tizennégy év nagy többségében hol erősebb, hol enyhébb aszály volt a Colorado vízgyűjtőjén. A folyót legfőképpen az elolvadó hó táplálja, azonban a téli csapadék kevésbé kiszámíthatóan érkezett az utóbbi években, és a mennyisége is elmaradt a sokévi átlagtól. Ennek következtében nem csak a Mead-, hanem a folyón körülbelül 350 kilométerrel feljebb kialakított Mead-tóban is lassan, de biztosan fogy a víz.

Az USA Nemzeti Parkok Szolgálatának adatai szerint a gyűjtőtóból kivett és a felületéről elpárolgott víz mennyisége rendszeresen meghaladta a befolyó mennyiséget. A Mead-tó vízgyűjtője 435 ezer négyzetkilométer, teljes kapacitása 35,2 köbkilométer, telített állapotban pedig 374,6 méteres vízállást mutatnak a mércék. Erre az 1980-as évek eleje óta nem volt példa.

Igaz, arra sem túl gyakran, hogy olyan alacsony legyen a vízállás, mint most. 1937 óta mindössze háromszor fordult elő, hogy 335 méter (azaz 1100 láb) alá csökkenjen a vízszint: 1955 és 1957 között egy súlyos aszály miatt, 1964 és 1965 között, amikor a már említett Powell-vízgyűjtőt töltötték fel, és a mostani szárazság miatt 2010 végén.

A Hoover-gát vízbevezető tornyai az arizonai oldalon 2007. július 30-án (fent), és ugyanaz a helyszín 2014. július 17-énForrás: AFP/Ethan Miller