Lemondott péntek este a világ legnagyobb bulvárhetilapjának, a brit News of the Worldnek a főszerkesztője, miután aznap a lap udvari tudósítóját a királyi család telefonjainak lehallgatásáért letöltendő börtönbüntetésre ítélték.

Andy Coulson négy évig állt a vasárnaponként megjelenő, átlagosan 11 millió olvasóhoz eljutó, rendkívül befolyásos, konzervatív irányultságú tömeglap élén, amely a The Sun, a The Times és a The SundayTimes című lapokkal, valamint a Sky tévécsoporttal együtt Rupert Murdoch sajtómágnás médiabirodalmának része.

Coulson péntek este kiadott közleményében úgy fogalmazott: eljött az ideje, hogy a történtekért vállalja a végső felelősséget.Hozzátette: "teljességgel helytelennek" tartja, amit a lap udvari tudósítója tett.

A botrány középpontjában Clive Goodman, a News of the World udvari tudósítója, illetve Glenn Mulcaire magándetektív áll. Goodmant pénteken négyhavi, Mulcaire-t félévi szabadságvesztésre ítélték.

Az ügy 2005 novemberére nyúlik vissza, amikor a News of the World egyik cikkében olyan idézetek szerepeltek, amelyeket csak a királyi udvar különböző mobiltelefonos üzenetrögzítőiről szerezhettek be.

A gyanút fokozta, hogy az érintettek észlelték: telefonjaik már meghallgatottként tartottak nyilván olyan üzeneteket, amelyek valójában újak voltak, vagyis valaki kívülről előbb jutott hozzá ezekhez a rögzített üzenetekhez, mint ők.

A Scotland Yard terrorellenes ügyosztálya kiderítette, hogy Mulcaire, a News of the Wold riporterének megbízásából, az egyes mobiltelefon-szolgáltatók megtévesztésével megszerezte a hozzáférési kódokat a királyi család vezető alkalmazottainak mobiltelefonos üzenetrögzítőihez, amelyeket ketten együtt, összesen 609 alkalommal törtek fel. Mulcaire-t a lap hivatalos szerződés alapján alkalmazta.

Az ügyben ítélkező bíró annak a véleményének adott hangot, hogy ebben az esetben nem a sajtószabadságról, hanem a magánélet sérthetetlenségéhez fűződő jog "súlyos, megbocsáthatatlan és törvényellenes megsértéséről" van szó. Hozzátette: sem újságíró, sem magánnyomozó nem helyezheti magát a törvény fölé.

A brit királyi család az utóbbi időben érezhetően igyekszik szigorítani a családtagok és környezetük magánéletének védelmét. Kate Middletonnak, Vilmos herceg barátnőjének - sokak szerint jövendőbelijének - az ügyvédei nemrég jogi eljárással fenyegettek meg minden olyan szabadúszó és alkalmazott fotóst, aki nem hagy fel a fiatal nő zaklatásával. Ennek előzményeként - miután elterjedt a híre, hogy Vilmos hamarosan eljegyzi Kate-et - szinte hisztériába csapott a sajtóérdeklődés Kate iránt, akit rendszeresen több tucatnyi fotós rohant meg, valahányszor kilépett londoni lakása ajtaján.