Egy amerikai cirkálóról kilőtt rakétával sikeresen megsemmisítették a meghibásodott, Föld felé tartó kémműholdat - közölte az amerikai védelmi minisztérium. Úgy tűnik, a műhold mérgező üzemanyagát is sikerült megsemmisíteni.

"Sikeres volt az elfogás" - jelentette be az amerikai védelmi minisztérium tisztségviselője. A terv az volt, hogy a Csendes-óceánról indított rakéta közvetlenül a Föld felszínétől számított 210 kilométeres magasságban lévő kémműhold üzemanyagtartályába csapódik be, s robbanás nélkül, pusztán az ütközés erejénél fogva megsemmisíti azt.

Az irányíthatatlanná vált, s óránként 27 358 kilométeres sebességgel haladó mesterséges holdat a Lake Erie cirkálóról felbocsátott átalakított SM-3-as rakéta találta el. Ezt a rakétatípust eredetileg ellenséges ballisztikus rakéták megsemmisítésére tervezték.

Az akció különlegessége, valamint a nagy nemzetközi visszhang és a politikai következmények miatt személyesen Robert Gates védelmi miniszter adta ki a végrehajtási parancsot. A minisztérium szerint a műhold már alacsony pályán haladt, a keletkezett törmelék jelentős hányada azonnal belép a Föld légkörébe, ahol szinte teljes egészében el fog égni. Az űrszemét 24-48 órán belül megsemmisül, a maradék törmelék pedig 40 napon belül jut be a légkörbe.
    
A műhold üzemanyagtartálya fél tonnányi súlyosan mérgező üzemanyagot, hidrazin gázt tartalmaz, s a cél az volt, hogy megelőzzék, hogy ez a veszélyes anyag visszakerüljön a Földre. Washingtoni védelmi tisztségviselők a műhold megsemmisítése után pár órával azt is közölték: valószínűleg sikerült eltalálni a műhold üzemanyagtartályát, ahogy tervezték, így a műhold törmelékei közül egyik sem lehet nagyobb egy futball-labdánál. James Cartwright, a katonai vezérkar helyettes főnöke szerint jelenleg 80-90 százalékos biztonsággal állítható, hogy a mintegy 450 liter mérgező anyag kiömlött, erről azonban csak 24-48 óra múlva lehet meggyőződni.

Amerikai kormányzati tisztviselők január végén közölték, hogy a Föld felé közeleg a kilenctonnás, irányíthatatlanná vált kémműhold. Az interneten hamarosan már fogadásokat lehetett kötni arra, hogy az óceánba csapódnak, esetleg Ázsiában vagy Amerikában érnek földet a kémműhold maradványai.

A kémműholdat 2006 decemberében bocsátották fel, de néhány órával a pályára állás után megszakadt vele a kapcsolat. Az Egyesült Államok utoljára a 80-as évek közepén hajtott végre a mostanihoz hasonló műveletet. A CNN korábbi becslése szerint a műhold lelövése 30 millió dollárba került. A hét végén Oroszország bírálta a kémműhold lelövésének tervét, mondván, hogy az tulajdonképpen az amerikai rakétaelhárító rendszer tesztje. Moszkva szerint az akció "Washingtonnak arról a szándékáról tanúskodik, hogy kiterjeszti a világűrbe a fegyverkezési versenyt". Kína szintén aggodalmát fejezte ki a műhold tervezett lelövése miatt.