A 62 éves William Lynn prelátust, a néhai philadelphiai katolikus bíboros, érsek titkárát 2012 júniusában "gyermekek jólétének veszélyeztetésében" találta bűnösnek az esküdtszék, és júliusban háromtól hat évig terjedő szabadságvesztésre ítélték. A pennsylvániai fellebbviteli bíróság azonban most semmisnek nyilvánította a korábbi ítéletet, és elrendelte a főpap szabadlábra helyezését.

Az indoklás szerint "nem volt kellő bizonyíték arra, hogy a főpap szándékosan elősegítette vagy megkönnyítette volna a törvénysértést".

Lynn védői a fellebbezésben azzal érveltek, hogy a törvény, amely alapján vádat emeltek ellene, a bűncselekmények idején még nem volt érvényben.

A gyermekek jólétének veszélyeztetésére vonatkozó törvény 1994 és 2004 között szülőkre, gyámokra és illetve más, 18 év alatti gyermekek jólétét felügyelő személyekre" vonatkozott, és 2007-ben módosították oly módon, hogy a gyermekek jólétét felügyelő személyeket ellenőrző személyekre is kiterjedjen a hatálya.

"Tizennyolc hónapig volt börtönben olyan bűn miatt, amelyet nem követett el" - mondta Lynn ügyvédje, Thomas Bergstrom.

Az ügyészek szerint William Lynn-nek, aki 1992 és 2004 között volt az egyházmegye személyzeti vezetője - túlnyomórészt Anthony Bevilacqua érseksége alatt -, kulcsszerepe volt abban, hogy a pedofil papok folytathatták hivatásuk gyakorlását máshol, és a közvélemény nem értesülhetett a bűncselekményekről, mert a gyerekmolesztálók átirányítását többnyire egészségi okokkal magyarázták. Lynn a másfél millió hívőt tömörítő philadelphiai érsekségen több mint 800 pap fölött rendelkezett.

A pedofíliával vádolt papok ügyében a tavaly januárban 88 évesen elhunyt Bevilacqua bíboros mondta ki az utolsó szót. Az érsek 1994-ben elrendelte, hogy semmisítsenek meg egy őt figyelmeztető levelet, amely három diagnosztizált pedofil, tucatnyi bizonyítottan gyerekmolesztáló és további legalább húsz, ezzel gyanúsított pap nevét tartalmazta. A levél egy példánya azonban ennek ellenére eljutott az ügyészséghez.

A philadelphiai ügyészség tíz éven át nyomozott az érsekség papjai ellen felhozott pedofíliavádakban. A feltételezett gyerekmolesztálókról összeállított listára 63 név került fel, de az esetek elévültek, ezért az érintettek ellen nem emeltek vádat.

Lynn támogatói szerint a prelátus volt a bűnbak az egyház bűneiért, közöttük két bíboroséiért, akik ellen soha nem emeltek vádat.