A jövő repülő szállítóeszközeit tervező mérnökök igazi különlegességekkel szeretnék elárasztani a piacot és az égboltot. Íme, a repülő óriásbálna, ami forradalmasíthatja a légi teherszállítást.

Az elmúlt évtizedekben a légi teherszállítási képesség - mind katonai, mind polgári vonalon - az egyik legfontosabb tényezővé lépett elő. A világgazdaság működése napjainkban már gyakorlatilag elképzelhetetlen lenne egyes kulcsalapanyagok és eszközök, komplett vagy félkész berendezések, illetve más termékek gyors, akár kontinensek közötti mozgatása nélkül. Ugyanakkor a katonai vezetők sem tudnának a hazai támaszpontoktól több ezer kilométerre hadműveleteket tervezni, ha nem állnának rendelkezésre a megfelelő légi szállítóeszközök, hogy a katonákat, a fegyverzetet és az utánpótlást a frontvonalba vagy annak közelébe juttassák.

A hagyományos kialakítású, széleskörűen alkalmazott, különféle méretű és képességű szállító-repülőgépek, valamint helikopterek mellett azonban a gyártók tervezőműhelyeiben már gőzerővel készülnek azok a különleges szerkezetek, melyek forradalmasíthatják a légi teherszállítást. Vagy azért, mert minden eddiginél nagyobb terhet emelhetnek a magasba, vagy mert éppenséggel ötvözik a repülőgépek gyorsaságát a helikopterek különleges képességeivel.

Aeroscraft, a repülő bálna

Napjaink legnagyobb teherszállító-repülőgépe az ukrán Antonov An-225 Mrija, amely mindössze egyetlen működőképes példányban létezik. Ez a hat hajtóműves monstrum akár 250 tonnányi terhet is a levegőbe emelhet, azonban szűk azon repülőterek köre, ahol fogadni tudják, ráadásul a raktér mérete behatárolja a szállítandó rakomány méretét és alakját.

Az Aeroscraft teherszállító léghajó fantáziarajzaForrás: Aeroscraft

A kazah származású Igor Pasternak által az Egyesült Államokban alapított Aeros nevű vállalkozás viszont teljesen új megközelítést alkalmaz. A léghajóépítésben szerzett tapasztalatukat felhasználva, időt és energiát nem kímélve immár a megvalósítás küszöbén jár speciális, Aeroscraft névre hallgató, óriás teherszállító szerkezetük. Az amerikai kormány és a NASA által is támogatott koncepció célja, hogy olyan rakományt is a levegőbe tudjanak emelni, mely nem fér be a repülőgépekbe, ráadásul helyből fel- és leszállva azokat akár olyan helyekre is eljuttassák, ahol nincs repülőtér.

A technológia lényege, hogy a hatalmas méretű, léghajószerű merev test belsejében egy több részből álló tartályrendszer van. A kisebbik, sűrített héliummal töltött tartályból a levegőnél könnyebb gázt felszállásnál kiengedik a jóval nagyobb, hermetikusan zárt térbe, leszállásnál pedig visszaszivattyúzzák. A szerkezet mozgatásáról kívülre épített, forgatható konzolokon lévő légcsavarok gondoskodnak. Nincs szükség földi rögzítő tornyokra és kötelekre vagy súlyokra sem, így egyszerűbb az üzemeltetése, mint a hagyományos léghajóké.

Praktikus és taktikus

Az óriási belső űrméret lehetővé teszi, hogy a hasznos terhet is a szerkezeten belül helyezzék el. Az Aeroscraft alsó felületén ugyanis nyitható ajtók vannak, így miután a "bálna" a rakomány fölé "úszik", egy automatizált teheremelő szerkezettel, lényegében külső emberi vagy gépi segítség nélkül beemelhetik a terhet a raktérbe. A rakományt annak méretei és tömege alapján egy szintén teljesen automatizált, a héliummal töltött tartályokra alapozott ballaszt rendszer úgy stabilizálja, ahogy az a repülés és az irányíthatóság szempontjából a legmegfelelőbb. Az egész szerkezet függőlegesen száll fel és le, így nincs hosszú felszállópályákhoz kötve, ami hatalmas előny a repülőgépekkel szemben. Ez a gyakorlatban azt jelenti, hogy például egy nagyméretű, előre legyártott, nem szétszerelhető gépészeti vagy elektromos szerkezetet közvetlenül a felhasználási helyére juttathat el.

A tesztrepülések jelenleg is zajlanakForrás: Aeroscraft

Katonai alkalmazás esetén szintén óriási előny lehet, hogy nehéz haditechnikai eszközöket, például harcjárműveket vagy lövegeket, illetve lőszert és egyéb ellátmányt is el tud juttatni a frontvonal közelébe. Persze a hatalmas méretű repülő szerkezet kiváló célpontot nyújt az ellenfél számára, megfelelő védelem mellett vagy terepakadály takarásában azonban a tervezők elképzelése szerint bevethető ilyen célokra is.

Levegőben az első prototípus

Az első, tesztelési és demonstrációs célokat szolgáló, Pelican névre keresztelt, 79 méter hosszú Aeroscraft példány idén szeptemberben, Kaliforniában kezdte meg tesztrepüléseit. A Pelican irányítását Corky Belanger végzi, aki immár 40 évnyi léghajózási tapasztalattal rendelkezik, segítője pedig Raymond Johns, nyugalmazott négycsillagos tábornok, az Egyesült Államok Légiereje Légi Szállítási Parancsnokságának egykori parancsnoka.

Amennyiben a Pelican tesztjei sikeresek lesznek, nagyobb testvére, az ML866-os is a színre lép. Ez a szerkezet viszont már jóval nagyobb lesz, 121 méter hosszú testében a tervezők számításai szerint 66 tonna hasznos terhet emelhet majd a magasba. A flottabővítés azonban itt még nem ér véget, az elképzelések szerint akár 250, sőt 500 tonna kapacitású Aeroscraftok is épülhetnek a jövőben.