Hegyi rét fölött darázs köröz. A hangyák között elaludt egy hernyó. Hamarosan polgárháború tör ki a bolyban, s a hagyák ámokfutásba kezdenek.

Darazsunk (Ichneumon eumerus) a levegőből felismeri a hangyaboly lakóinak faját. Emellett azt is érzékeli, hogy fekszenek-e a bolyban a karszti hangyaboglárka (Maculinea rebeli) lárvái. Amit a darázs a levegőben körözve kiszúr, azt maguk a hangyák sem tudják: az élősködő hernyóban ugyanis nem ismerik fel a betolakodót.

Mindez azonban semmiség ahhoz képest, ami most következik. A darázs behatol a bolyba, és a hangyák megbolondulnak - magyarázza  Jeremy Thomas etológus. Veszett küzdelem alakul ki - de nem a különböző fajok képviselői, hanem egyedül a hangyák között. A zavarodás közepette a darázs a hernyókra telepíti petéit.

Mikor a darázslárvák kikelnek, élve elfogyasztják a pillangóhernyókat, majd bebábozódnak. A felnőtt darazsak hasonló taktikával, vérbeli háborús uszítókként hagyják el a bolyt; épp ahogy anyjuk annak idején bejuttatta őket.

Jeremy Thomas és munkatársai elemezték a szörnyű vegyi koktélt, amellyel a darázs megzavarja áldozatait. A kutatás eredménye: a kártevő hangyák elleni küzdelemben hamarosan új eszközökre támaszkodhatunk. A jövőben az ember is polgárháborúba taszíthatja a hangyákat, akik kevésbé lesznek termékenyek, és védtelenebbé válnak a ragadozók és a paraziták támadásaival szemben.

A darázs hat különböző vegyületet bocsát ki; közülük négy eddig teljesen ismeretlen volt a a tudomány számára. Összetételükben azokra az anyagokra hasonlítanak, amelyekkel a hangyák figyelmeztetik egymást a közelgő veszélyre. A hangyák riasztóanyagainak hatása azonban pár másodperc után elhalványul, míg egy levetett báb akár egy hónappal a felnőtt darázs távozása után is hat.

Az első vegyület a darázshoz vonzza a hangyákat. Amint hozzáérnek, testük érintkezésbe kerül a többi anyaggal; ezek hatására azonban rögtön visszahőkölnek, és ámokfutásba kezdenek.
 
A darázstól távol tartva magukat megtámadják az első útjukba kerülő mozgó célpontot - azaz a legközelebbi hangyát.

A felhergelt hangyák maguk is riadójelzéseket adnak le, ami csak tovább növeli a zavarodást és az erőszakhullámot. A laboratóriumi bolyokban a káosz hosszú órákig, akár napokig is eltart. "A pánik láncreakcióban terjed el a bolyon" - írja le a jelenséget Thomas, a dorchesteri (Nagy-Britannia) Ökológiai és Hidrológiai Központ kutatója.

Káoszkontroll

Sok hangyafaj veszélyes kártevőként jelenik meg a mezőgazdaságban és az otthonokban. Napjainkban mérgek, illetve ragadós felületű akadályok segítségével próbálják visszaszorítani őket.

Az angol kutatók felfedezése új utat nyithat a hangyák elleni küzdelemben. "Ha csodaszerre nem is, de rendkívül hatékony eszközre számítunk" - fogalmaz Thomas. Bizakodásra ad okot, hogy a "darázsvegyületek" a jelek szerint több hangyafajjal szemben is bevethetők.
 
A hernyó, amely szándékolatlanul kirobbantja az egész felfordulást, maga is parazita. Rábírja a hangyákat, hogy fogadják be és védelmezzék - s közben ivadékaikkal táplálkozik.

Korábban: