Február 1-én, szombaton a Columbia űrrepülőgép a leszállás során, mintegy 15 perccel a landolás előtt megsemmisült. A gép fedélzetén tartózkodó hét űrhajós életét vesztette. A NASA bejelentette: a tragédia okának megállapításáig leállítja az űrrepülőgép-programot.

Forrás: EPA
A legénység tagjai a ColumbiánEPA

Mint arról korábbi cikkünkben beszámoltunk, szombaton közép-európai idő szerint 15 óra után a NASA elvesztette a kapcsolatot a leszállni készülő Columbia űrrepülőgéppel. A CNN által közvetített felvételeken kezdettől fogva világosan látható volt, hogy az éppen Dallas felett repülő Columbia pozíciójában több darabra szétváló fehér füstcsíkok jelennek meg, majd a lezuhanás körzetében megtalált első roncsdarabokat is bemutatták.

A közép-európai idő szerint 19 órakor megtartott sajtótájékoztatón a NASA hivatalosan is elismerte a szörnyű katasztrófa bekövetkeztét. Megerősítették, hogy a füstcsíkok forrása a Columbia volt, s a gép több darabra szakadva lezuhant. A gép fedélzetén tartózkodó hét űrhajós életét vesztette. A louisianai államhatárhoz közeli Hemphill környékén később feltehetőleg az űrrepülőgép 7 főnyi legénysége legalább egyik tagjának maradványaira bukkantak.

Bush: Nincs túlélő

George Bush amerikai elnök szombat este, a nemzethez intézett rövid televíziós beszédében megerősítette: a Columbia űrrepülőgép megsemmisült, a legénység tagjai közül senki nem élte túl a szerencsétlenséget. "Nagy szomorúság érte az Egyesült Államokat, de az űrutazások folytatódnak" - mondta Bush néhány órával a Columbia űrrepülőgép tragédiája után. Az elnök felsorolta az űrhajósok nevét, és arról beszélt, hogy milyen nagy kockázatot vállaltak az emberiségért. "Bátorságukért és idealizmusukért örökre hiányozni fognak" - mondta Bush elnök, és hozzátette: az összes amerikai együtt érez a katasztrófa áldozatainak családtagjaival.

A CNN hírtelevízió közlése szerint a Columbia felszállásakor készült felvételeken az látható, hogy egy törmelékdarab ütődik a bal szárnynak. A törmelékdarab feltehetően a nagy hajtóanyagtartályról vált le, s megsérthette a szárny hőálló kerámia-borítását.

A gép közép-európai idő szerint 15 órakor jelentkezett be utoljára az irányítóközpontnak, majd megszakadt vele a kapcsolat. A NASA szerint kizárt, hogy a kapcsolat elvesztésekor mintegy 63 000 méteres magasságban lévő, 19 000 km/órás sebességgel haladó gép kényszerleszállást készült volna végrehajtani, ez ugyanis ilyen magasságban lehetetlen. A leszállást kb. 15.16-ra tervezték a floridai Kennedy-űrrepülőtéren. Kizárták a felszínről elkövetett támadás és egy repülőgéppel történő összeütközés lehetőségét is.

Forrás: EPA
Az űrrepülőgép egyik leszakadt darabjaEPA

A NASA rendkívüli helyzetet hirdetett ki, és mindenre kiterjedő vizsgálatot folytat le az ügyben, amelybe a nemzetbiztonsági szervek és az FBI is bekapcsolódnak. Bush amerikai elnök rendkívüli ülést hívott össze. A NASA felhívta Texas állam lakóinak figyelmét, hogy óvakodjanak a roncsok megközelítésétől, mert azok veszélyesnek lehetnek. A hatóságok riasztották a kutató-mentő alakulatokat.

A Fehér Ház közlése szerint a "igen valószínűtlen", hogy terrortámadás érte volna a gépet.

Az űrrepülőgép fedélzetén hét asztronauta tartózkodott, köztük az első izraeli űrhajós. A startot minden korábbinál fokozottabb biztonsági intézkedések előzték meg.

A Columbia a NASA űrrepülőgép-flottájának legidősebb darabja volt - először 1981-ben repült. Ez volt a 28. küldetése.

A NASA az eddigi 42 űrrepülőgépes küldetés során még soha nem vesztett el gépet leszállás közben. A Challenger 1986-os tragédiája röviddel a felszállás után következett be.