Egy amerikai mérnökprofesszor szakértő társaival kilenc évvel ezelőtt felhívta az amerikai űrkutatási hivatal, a NASA figyelmét arra, hogy az űrrepülőgépek útja katasztrófával végződhet, ha a szárnyak különösen sebezhető alsó felülete megsérül.

Az Atlantis egyik startja (fotó: NASA)Paul Fischbeck, a Carnegie Mellon Egyetem tanára, aki 1994-ben a tanulmány összeállítását irányította, kedden elmondta: a NASA tudomásul vette a figyelmeztetést, és változtatásokat is tett annak érdekében, hogy csökkentsék a törmelékek visszahullásának a veszélyét.

Fischbeck és munkatársai az első ötven űrrepülőgép-indítás körülményeit vizsgálták meg tüzetesen. Következtetésük szerint az űrrepülőgép két szárnyának a törzshöz közeli alsó felülete, valamint az utaskabin alatti rész a legsebezhetőbb pont. Az indításkor az ezeken a részeken lévő hővédő csempék vannak kitéve leginkább a visszavágódó törmelékekkel való ütközésnek, és amikor a gép leszálláskor visszalép a sűrű légkörbe, ezeknek a csempéknek nagyon magas hőmérsékletet kell elviselniük - mutatott rá.

A tudós elmondta, hogy a NASA megszívlelte tanácsaik jó részét, és változtatásokat is eszközölt a két gyorsítórakéta habszigetelésén, továbbá jégmentesítette a óriási üzemanyagtartály külső falát az indítás előtt. A jégréteg amiatt képződik a tartályon, mert a belsejében mélyhűtött folyékony hidrogén és oxigén van.