Miközben a NASA főnöke formálisan is javaslatokat kért egy robotszerviz kivitelezésére, az űrrepülőgép-program egyik vezetője ismét az űrrepülőgépek bevetését sürgeti.

A NASA januárban végleges döntést hozott arról, hogy a továbbiakban nem indít űrrepülőgépeket a Hubble-űrtávcsőhöz (Hubble Space Telescope, HST) szervizmunkák ellátása és berendezések cseréje céljából. A csillagászati ismereteket forradalmasító HST-t az elmúlt tizennégy évben négyszer javították ilyen módon, ám a Columbia űrrepülőgép tavalyi katasztrófája után végül amellett döntöttek, hogy befejezik az ilyen jellegű küldetéseket.

A fő érv, hogy a Columbia tragédiája miatt rengeteg, a küldetések biztonságát növelő változtatást kell végrehajtani a NASA-nak a gépeken, a független vizsgálóbizottság (Columbia Investigation Board) több száz oldalas ajánlása alapján. Ezt egyébként is el kell végezni, ám a Hubble szervizelése az egyetlen olyan út lenne a felújítás alatt lévő űrrepülőgép-programban, amelynek során az űrrepülőgép legénysége nem kapcsolódik a Nemzetközi Űrállomáshoz - ahol hiba esetén menedékre találnak, illetve ahonnan viszonylag kényelmesen kijavíthatják az esetleges sérüléseket. Amennyiben nem törlik az űrállomás nélküli utat, egyedi eljárásokat kellett volna kidolgozni ezekre a javításokra, s még bonyolultabbá váltak volna a biztonsági szempontok is.

A januári döntés után a csillagászok - akik felbecsülhetetlen értékű adatokhoz jutottak a Világegyetemről a HST révén - erőteljes lobbizásba kezdtek az űrtávcső megmentéséért. Mint arról korábban beszámoltunk, a NASA Goddard Űrközpontjában (Maryland, USA) jelenleg több tucat, egyetemi kutatóközpontoktól, kormányzati szervektől, űripari cégektől és magánemberektől érkezett javaslatot értékelnek ki, amelyek a Goddard februári felhívására érkeztek, s amelyben az űrtávcső javításának problémájára kértek megoldási javaslatokat.

Az űrtávcső robot-szervizelése mellett szóló javaslatok jól illeszkednének a NASA tervezett Hold- és Mars-küldetéseihez, mivel a robotok további alkalmazási lehetőségei előtt nyitnák meg az utat. A Goddard Űrközpontban egy szakemberekből álló csoport vizsgálja, milyen módon valósítható meg, hogy a Hubble tönkrement giroszkópjait és energiatároló egységeit robotok segítségével kicseréljék.

Kedden (június 1-én) az Amerikai Asztronautikai Társaság denveri találkozóján Sean O'Kefee, a NASA főigazgatója formálisan is felszólította a tudományos műhelyeket, hogy tegyenek javaslatokat egy robotküldetés részleteire - írja az MTI. A felszólalást tapsvihar kísérte. A NASA főnöke kifejtette: az eddigi vizsgálati eredmények alapján távirányítású robotok el tudják végezni azokat a munkákat, amelyeket korábban az űrhajósok láttak el. Hangsúlyozta: a robotküldetést 2007 vége előtt szeretnék elindítani, mielőtt a HST kritikus helyzetbe kerülhet.

A legfontosabb feladatok közé tartozik az űrteleszkóp helyzetbeállítását és mozgatását biztosító ún. giroszkópok cseréje és új akkumulátorok felszerelése. A hat giroszkóp közül már csak négy működőképes, s a tudományos munkához legalább háromra van szükség. Emellett szükséges egy olyan hajtóműmodul elhelyezése, amely - amikor majd eljön az ideje - biztosítja, hogy az űrteleszkóp irányítottan lépjen be a Föld légkörébe, elkerülve, hogy megmaradt darabjai lakott területekre zuhanjanak.

Nem mindenki örül azonban felhőtlenül O'Kefee hangzatos felhívásának. Számos mérnök és űrhajós szerint minimális a siker esélye, mivel viszonylag rövid idő alatt kell kifejleszteni és azonnal élesben kipróbálni teljesen új technológiákat és eljárásokat. 27 asztronauta egy olyan állásfoglalást juttatott el Bush elnökhöz, amelyben erre hívják fel a figyelmet.

Alig egy nappal O'Kefee felhívása után Wayne Hale, az űrrepülőgép-program egyik vezetője úgy nyilatkozott, hogy mégis megoldható lenne a Hubble emberes javítása. A küldetésnek azonban - a Columbia tragédiáját kivizsgáló bizottság ajánlásai szerint - tartalmaznia kell a gép alapos átvizsgálását a visszaindulás előtt, s amennyiben kritikus sérülést állapítanak meg, egy mentőűrhajó - egy másik, készenlétben várakozó űrrepülőgép - indításának lehetőségét.

A jelenleg érvényes NASA-program értelmében 2011-ben állítják Föld körüli pályára a James Webb űrteleszkópot, a Hubble még nagyobb teljesítményű utódját. Szerviz nélkül a HST maximum 2007-2008-ig maradhatna működőképes. Ez azt jelenti, hogy a csillagászok 3-4 évig komoly optikai űrtávcső nélkül maradnának - némi túlzással ez ahhoz hasonló, mintha a biológusok ennyi időre kénytelenek lennének lemondani legérzékenyebb mikroszkópjaikról. Valószínű, hogy a Hubble-űrtávcsőért folytatott küzdelem példa nélküli lesz a tudomány történetében.

Simon Tamás