A vörös bolygó kerül keringő Mars Express valószínűleg ammónia nyomaira bukkant a légkörben, ami baktériumoktól is származhat.

Mint korábban arról beszámoltunk, ugyancsak a Mars Express európai űrszonda metán (CH4) jelenlétét mutatta ki a vörös bolygó atmoszférájában, amelynek két lehetséges forrásaként a vulkáni működést és a bakteriális anyagcsere-folyamatokat jelölték meg a kutatók. A Mars légkörében a metán nem stabil: utánpótlás nélkül körülbelül 300 évig maradhatnak meg a molekulák, aztán a napsugárzás felbontja őket. Vagyis minden jel arra mutat, hogy folyamatos metántermelés zajlik bolygószomszédunkon. A vulkáni eredet ellen szól, hogy a Mars felszínén ugyan gigászi vulkánok terpeszkednek, eddig azonban egyik keringő egységnek sem sikerült kimutatni aktív vulkánosság jeleit - pedig mára alaposan és többször is feltérképezték a felszínt.

Ugyanez a forgatókönyv jellemző a Mars Express új színképelemzései alapján nagy valószínűséggel jelenlévő ammóniára (NH3) is, amely még rövidebb (néhány órás) élettartama miatt szintén folyamatos utánpótlásra szorul, s forrásként ismét csak a tűzhányók (pontosabban valamiféle vulkáni utóműködés), vagy egyszerű életformák jöhetnek szóba. Azt már sikerült kizárni, hogy az ammónia esetleg a kudarcot vallott Beagle 2 leszállóegység légzsákjaiból származik.

A felfedezés megerősítése igen nagy eredmény lenne. Egyelőre nem ismerünk ugyanis olyan folyamatokat a Marson, ami ammóniát termel és az élettől független lehet. A részletes eredményeket egy nemzetközi konferencián mutatják be a jövő héten, Párizsban.