Csaknem egy hónapos kemény küzdelem után a homokba süppedt Opportunity végre mind a hat kerekével a felszínen áll. A szívós marsjáró centiméterről centiméterre mászott ki a vörös bolygó homokjából.

Az Opportunity a Meridiani-síkság végtelen homoktengerén haladt, amikor a 446. marsi nap (sol) során a tervezett 90 méteres út helyett 40 méter megtétele után elakadt egy homokvonulatban. A felvételek alapján hamar kiderült, hogy a jármű kerekei teljesen belesüppedtek a felszínt borító porózus anyagba - egy 30 centiméter vastag, két és fél méter széles homokbuckába.

A megfeneklett marsjáró csaknem két hétig meg sem mozdult, ezalatt a szakemberek a rover élethű földi másán tesztelték a kijutás lehetséges útvonalait. A mintegy 15 solnyi kényszerpihenőt az Opportunity igyekezett maximálisan kihasználni: tudományos vizsgálatokat végzett, panorámafelvételt készített a környezetéről, valamint a veszélyérzékelő elülső és hátsó kameráival alaposan megvizsgálta a homokba ragadt kerekeket és a környező dűnevonulatokat.

A jármű a 461. sol során mozdult meg először. Kerekeit a földi tesztek alapján meghatározott lehetséges kijutás irányába fordította, majd beindította motorjait. A többméteres tervezett haladás minden esetben csupán pár centi elmozdulást eredményezett, mivel a rover kerekei megcsúsztak és kipörögtek a porózus homokanyagban. Összesen mintegy 177 méternyi út megtételére kapott parancsot, amely alig egyméteres elmozdulást eredményezett a homokban. A marsjáró centiméterről centiméterre lábalt ki a homokbuckából.

A rover jelenleg a Meridiani-síkság egy veszélyesebb területén halad. A nehezebb terepen számos akadály vár rá, többek között az előbbihez hasonló csalóka, mély dűnevonulatok. Az Opportunity új célpontja az Erebus-kráter, amely jelenlegi helyétől mintegy 400 méter távolságban található.

Cs. T. - S. A.