A NASA megtette az első lépést emberes űrrepülési programjának felújításához: kedden 16 óra 39 perckor sikeresen startolt a Discovery űrrepülőgép a Kennedy Űrközpontból. Az emelkedés során sikerült megfigyelni két leszakadt hővédőcsempe-darab helyét, emellett egy nagyobb, egyelőre ismeretlen test is levált a berendezésről.

Kedden 16 óra 39 perckor sikeresen startolt a Discovery űrrepülőgép a Kennedy Űrközpontból. Az indítás után készített felvételeket alaposan elemzik, hogy az amerikai űrkutatási hivatal mérnökei bizonyosak legyenek benne: a Discoveryn nem keletkezett olyan mértékű sérülés, mint amilyen 2003. február 1-jén a visszatérő Columbia tragédiáját okozta. A keddi indítást több mint száz kamerával követték, de maguk az asztronauták is, miután kikötnek a Nemzetközi Űrállomáson, többször tüzetesen átvizsgálják hajójukat, mielőtt engedélyt kaphatnak a visszatérésre.

A start során készült felvételek elemzése rámutatott: a fő hajtóanyagtartály orra néhány másodperccel az indítást követően egy madárral ütközött. Ez kis sebesség miatt önmagában nem jár problémával. Komolyabb fejtörést okozhat az a két hővédőcsempe-töredék, amelyek az űrrepülőgépről váltak le. A hajtóanyagtartályra szerelt kamera jól mutatta az emelkedés során, hogy az orrfutó környékéről két hővédőcsempe egy-egy apró része letörött.

A legérdekesebb képek azonban a két segédrakéta leválása után készültek (lásd lent). Ezeken egy viszonylag nagyobb test is megfigyelhető, amely szintén elhagyta az űrrepülőgép-rendszert. Eredete egyelőre rejtély.

A képek elemzése alapján a szakértők egyetértenek abban, hogy a Discoveryt a földkörüli pályán alapos elemzésnek kell majd alávetni. Azaz már az első alkalommal hasznát vehetik a szakemberek a robotkar végére helyezett új ellenőrző berendezésnek.

A fentiektől eltekintve az emelkedés rendben zajlott, a második perc tizedik másodpercében a terveknek megfelelően levált a két szilárd hajtóanyagú gyorsítórakéta. Végül a start után 9 perc 25 másodperccel vált le a gép a fő hajtóanyagtartályról. Az űrrepülőgép jelenleg alacsony földkörüli pályán kering, ahol egy napot tölt, ezután megközelíti a Nemzetközi Űrállomást, és csütörtökön, magyar idő szerint 13:18-kor dokkol vele. A közelítés során az ISS legénysége felvételeket készít majd a Discovery burkolatáról, hogy még több információ álljon rendelkezésre az esetleges sérüléssel kapcsolatban. A következő napok eseményeiről rövidesen beszámolunk rovatunkban.

A starttal megkezdődött a NASA "Vissza az égbe" (Return to flight) programja: a Columbia tragédiáját követő két év kényszerpihenő után ismét szolgálatba állt az amerikai űrrepülőgép-flotta. Mint az sokak számára emlékezetes, a Columbia-űrrepülőgép 2003. február 1-jén, a visszatéréskor szenvedett tragikus balesetet. A szerencsétlenség során hét űrhajós vesztette életét. Mint a vizsgálat során kiderült, a start során a külső üzemanyagtartályról levált szigetelődarab felsértette a gép bal szárnyának belépő élén lévő hővédő paneleket. A sérülés a visszatérés során utat engedett a légköri súrlódástól felhevült forró gázoknak, amelyek belülről szétégették a szárnyat.

A Columbia katasztrófája óta az alábbi fontosabb változtatások végezték el az űrrepülőgépen:

  • a fő hajtóanyagtartály habszigetelésének módosítása (ennek egyik leváló darabja sértette meg a Columbia hővédő csempéit, ami a katasztrófához vezetett a visszatéréskor);
  • gyorsulás- és hőérzékelők elhelyezése a szárnyak belépőélei mögött, valamint a belépőéleket burkoló RCC-panelek pontosabb vizsgálatát biztosító új módszer kidolgozása;
  • a fő hajtóanyagtartályt és a két oldalsó gyorsítórakétát összekötő szerkezet módosítása;
  • a Föld körüli pályán, ellenőrzési műveletek végzéséhez használt robotkar meghosszabbítása;
  • az űrrepülőgép jobb külső megfigyelését biztosító rendszerek beüzemelése, amelyekkel pontosabban követhető a start és ellenőrizhető az űrrepülőgép állapota Föld körüli pályán.

Forrás: SpaceflightNow.com

Úgy tűnik, a fő hajtóanyagtartályon még lesz mit javítani: a SpaceflightNow.com űrkutatási hírportál információi szerint néhány másodperccel a két szilárd hajtóanyagú gyorsítórakéta leválása után egy nagyobb darab "valami" szakadt le a fő hajtóanyagtartályról (a képen bekarikázva). A tartályon elhelyezett videokamera képei alapján szerencsére nem sértette meg az űrrepülőgépet. A képen alul a fő hajtóanyagtartály, felül a Discovery űrrepülőgép részletei láthatók

Mint arról korábbi cikkeinkben beszámoltunk, az STS-114 küldetése tesztrepülés. Amellett, hogy utánpótlást szállít a Nemzetközi Űrállomásra, valamint elhozza az elmúlt időszakban felhalmozódott felesleges felszerelést és kísérleti eszközöket, fontos feladata, hogy kipróbálják és ellenőrizzék az űrrepülőgépen elvégzett biztonsági fejlesztéseket. Az űrhajósok a tervek szerint csaknem két hetet töltenek majd a világűrben.