Egy nemzetközi kutatócsoport olyan mikroszkopikus méretű széngolyókat fedezett fel a dinoszauruszok kihalása idején lerakódott üledékekben, amelyek csak a fosszilis tüzelőanyagok elégésekor keletkeznek.

A népszerű és bizonyítékokkal is alátámasztott elmélet szerint egy Földön kívüli objektum becsapódása jelentősen hozzájárult a dinoszauruszok kihalásához. Ennek egyik bizonyítéka egy vékony, irídiumtartalmú réteg a 65 millió évvel ezelőtt lerakódott üledékes kőzetekben. Ez az elem nagyon ritka a Föld felszínén, viszont sokkal jelentősebb a koncentrációja az aszteroidákban. A kutatók a hatalmas becsapódás valószínűsíthető helyét is felfedezték a mexikói Yucatan-félszigeten (Chicxulub-kráter).

A becsapódás következtében fellobbant kiterjedt erdőtüzek olyan sok szén-dioxidot juttattak a légkörbe, hogy az elszabaduló üvegházhatás miatt kialakuló felmelegedés is hozzájárult a tömeges kihaláshoz. A nagy tüzek jelentős mennyiségű kormot is eregethettek a levegőbe, amely leárnyékolta az éltető napsugarakat. A növények mennyiségének csökkenése hatással volt a növényevő dinoszauruszokra, majd a táplálékhiány végigfuthatott a teljes táplálkozási láncon. Ezzel az elképzeléssel azonban az a probléma, hogy bár több helyen is találtak kormot a kréta-harmadidőszak határán, csak kevés rétegsorban bukkantak nagyobb tömegben elszenesedett növényi maradványokra is.

A kutatók most egy új lehetséges magyarázatot javasoltak a Geology című folyóirat májusi számában. A világszerte megvizsgált 13 rétegsor közül 8 esetben nagyon pici és jellegzetes széngolyócskákat találtak a határrétegekben, amelyek csak a fosszilis szénhidrogének, például a szén és a nyersolaj elégetésekor jönnek létre. Ráadásul a széngolyók kizárólag a kréta-harmadidőszak határon fordultak elő, sem az alatta, sem a felette fekvő rétegekben nem kerültek elő.

A geológusok azzal magyarázzák a jelenséget, hogy az aszteroida egy hatalmas olajtároló rezervoárba csapódott be a Mexikói-öbölben, amihez hasonlóak ma is táplálják a kőolajbányászok tenger alatti kútjait. A becsapódás elpárologtatta, majd a légkörben meggyújtotta a szénhidrogéneket, egy több száz kilométer széles, szétterjedő tűzgolyót létrehozva.

Az egyelőre még bizonyításra vár, hogy ez a tűzvész - a tűz, a korom vagy a globális felmelegedés révén - képes volt-e az egész bolygó felszínéről eltűntetni a dinoszauruszokat. Azonban kétségtelenül egyszerűbb és elfogadhatóbb magyarázatnak tűnik a határrétegekben talált rejtélyes korom eredetére, mint a korábbi globális erdőtűz elmélet.