Kisebbek lettek a jegesmedvék az elmúlt száz év alatt - koponyájuk is határozottan zsugorodott és a formája is megváltozott, ez utóbbinak konkrét okát egyelőre nem ismerik a kutatók.

A XX. század elejéről fennmaradt jegesmedve-koponyákat és a század második feléből származó maradványokat összehasonlítva lengyel és dán kutatók megállapították, hogy az elmúlt évszázadban megváltozott az állatok koponyájának formája és nagysága, ami valószínűleg a környezetszennyezésnek és az északi-sarkvidéki jégtakaró csökkenésének a következménye - derül ki a Journal of Zoology szaklapban megjelent tanulmányból.
 
Az állat növekedését korlátozhatja a szennyező anyagok okozta fizikális stressz a jegesmedve szervezetében, valamint az a tény, hogy az állatnak nagyobb erőfeszítéseket kell tennie az élelem megszerzése érdekében - mutattak rá a szakemberek.

A kutatók 300 koponyát vizsgáltak meg, amelyek a koppenhágai Zoológiai Múzeum gyűjteményét gyarapítják. Az állatok nagyságának meghatározásához a koponya méretéből indultak ki. Kiderült, hogy a múlt század későbbi időszakából származó koponyák 2-9 százalékkal kisebbel a korábbiaknál.

"Mivel a jégtakaró olvad, a jegesmedvéknek sokkal nagyobb energiára van szükségük a vadászathoz" - magyarázta Cino Pertoldi, az Aarhusi Egyetem biológus professzora, a kutatócsoport vezetője. - "Képzeljünk el egy ikerpárt: egyikük jól táplált, a másik éhezik fejlődése során. Az utóbbi jóval kisebb lesz, mivel nem lesz elég energiája a növekedéshez."

A kutatócsoport a koponyák formáját tekintve is talált eltéréseket, ami Pertoldi szerint kissé rejtélyes. Okát nem tudták megállapítani, de a tudós szerint a koponya formájában bekövetkezett változások összefügghetnek a környezetben, különösen az Észak-sarkvidéken található szennyező anyagokkal, amelyek a jegesmedve szervezetében is jelen vannak. Christian Sonne, az Aarhusi Egyetem munkatársa szerint a jegesmedve egyike "a leginkább szennyezett állatoknak a világon".