Régóta ismert, hogy a terhesség alatti hormonális változások hangulati ingadozásokat okozhatnak, de most az is kiderült, hogy ezek a hormonváltozások megkönnyítik a kismama számára a fenyegető vagy az agresszív arckifejezések felismerését. Ennek evolúciós jelentősége valószínűleg abban áll, hogy fokozza az anyák veszélyekkel szembeni éberségét. A dolog azonban visszájára is üthet: a terhes nőkben indokolatlan félelmek is kialakulhatnak emiatt.

Korábbi tanulmányok már kimutatták, hogy az ijesztő és az utálatos arckifejezések felismerésének képessége a menstruációs ciklus függvényében változik. Azokon a napokon, amelyeken magas a progeszteron hormon szintje - vagyis a ciklus második felében - jobb eredmények születnek. A progeszteron és más terhességi hormonok szintje is kiugróan magas a terhesség végéhez közeledve. Rebecca Pearson és munkatársainak (Bristol Egyetem, Anglia) vizsgálata azt kutatta, vajon van-e összefüggés a terhesség előrehaladottsága és az arckifejezések felismerésének képessége között.

76 nő vett részt a vizsgálatban: először terhességük 14. majd pedig 34. hetében kellett 60 komputer segítségével előállított arckifejezéshez 6 darab, az érzelmi töltést leíró kifejezést társítaniuk. A boldogságot és a meglepetést kifejező arcokat a terhesség mindkét időszakában helyesen ismerték fel, ezzel szemben a félelmet, a dühöt és az utálatos arckifejezéseket pontosabban azonosították a terhesség 3. trimeszterében lévő kismamák. Egy effajta képességbeli változás valószínűleg megnöveli annak az esélyét, hogy a terhes nő felismerje a rá és magzatára leselkedő veszélyeket.

Mindennek azonban árnyoldala is lehet: Pearson rámutat, hogy a beteges félelmekkel küszködők ugyancsak jobb teljesítményt nyújtanak az arckifejezések negatív töltetének azonosításában. "A terhes nők nem betegesen félősök, de a negatív vagy az erős érzelmi töltettel rendelkező dolgokat egy kicsit érzékenyebben értelmezhetik" - magyarázta Pearson.

Ez a mostani felismerés kapcsolódik egy korábbi kutatási eredményhez is. Ebből az derült ki, hogy a terhes nők - és a menstruációs ciklus második felében járó nők - helyesebben ismerik fel, hogy melyik arckifejezés utal betegségre. A cikk szerzője szerint ennek a képességnek is evolúciós jelentősége van, hiszen ennek segítségével az anyák elkerülhetik a beteg emberekkel való közelebbi kontaktust.

A következő tisztázásra váró kérdés az lehetne, hogy vajon az anyák érzékenyebbek-e a csecsemők érzelmeit eláruló arckifejezésekre.