Egy újonnan kifejlesztett módszer lehetővé teszi, hogy vérminta elemzésével megbecsüljék bűnügyi gyanúsítottak vagy eltűnt személyek életkorát.

A Current Biology című lapban ismertetett módszert a fejlesztők szerint azonnal lehetne használni a bűnügyi gyakorlatban. Az egyszerű, megbízható és érzékeny teszttel az ember életkora elfogadható pontossággal megbecsülhető a vérből. A módszer különösen olyan esetekben hasznos, amikor a nyomozók csupán vérfoltokat találnak, ami a bűncselekmények jelentős hányadára igaz.
 
A jelenleg alkalmazott életkorbecslő módszereket csak korlátozott mértékben lehet baleseti helyszínelés során használni, mivel ezekhez fogak, csontok vagy más azonosítható testrészek szükségesek. 
 
Az új módszer az immunsejtek közé tartozó T-sejtek egy alapvető tulajdonságát használja ki. A különböző T-sejtek egyedi receptoraik révén más-más molekulát (antigént) képesek felismerni, amely baktériumokból, vírusokból, parazitákból vagy abnormálisan működő sejtekből, pl. tumorsejtekből származik. A receptorok sokféleségét a T-sejtek DNS-ének speciális átrendeződése idézi elő, amelynek során kisméretű, gyűrű alakú DNS-molekulák keletkeznek melléktermékként. Ezeknek a gyűrű alakú DNS-molekuláknak a száma az életkorral egyenletesen csökken - ezt az összefüggést használja ki az új teszt.
 
Ez a megközelítés viszonylag pontos (plusz-mínusz kilenc év) életkorbecslést tesz lehetővé, ami azt jelenti, hogy ismeretlen személyeket nagy biztonsággal be lehet sorolni a körülbelül 20 éves generációs kategóriákba.
 
A teszt pontossága vetekszik bármelyik olyan tesztével, amelyet jelenleg használnak külső jegyek, például a szemszín becslésére DNS-minta alapján. A kutatók reményei szerint a jövőben egyre többféle módszerrel lehet rekonstruálni ismeretlen személyek külsejét bűnügyi helyszínen gyűjtött mintákból vagy maradványokból, és ennek köszönhetően több bűnügyet meg fognak tudni oldani.
 
A hagyományos bűnügyi DNS-elemzés csak olyan személyek azonosítására alkalmas, akiket a nyomozó hatóságok már ismernek, mivel szerepelnek a bűnügyi DNS-adatbázisban. Sok nyomozás akad el amiatt, hogy a rendelkezésre álló DNS-minta nem egyezik semmilyen ismert DNS-profillal. Ezekben az esetekben várhatóan segíthet a külsőre vonatkozó információ megbecslése.