A 2011-es év legfontosabb űrkutatási eseményeként a Curiosity (eredetileg Mars Science Laboratory, MSL) ősszel elindul a Marshoz. Ez lesz az eddigi legnagyobb méretű és teljesítményű marsjáró (rover) a vörös bolygón. Nagyobb távolságokat tesz meg, és részletesebb elemzéseket végez majd, mint a nagyon sikeres Spirit és Opportunity. Egy összetett, automatizált, guruló laboratóriumnak tekinthető, amelynek fő feladata az élet lehetőségének - illetve az ezzel kapcsolatos sugárzási, kémiai körülményeknek - a vizsgálata lesz. Tervezett élettartama legalább egy marsi év (körülbelül két földi év), amelyet ideális esetben túlteljesíthet. Nemcsak műszerállománya és technológiája fejlettebb a mostani marsjárókénál, hanem a napelemek mellett radioaktív energiaforrással is bír, azaz társainál több energiát használhat mozgáshoz, mintavételhez és egyéb elemzésekhez.

Forrás: NASA
Fantáziarajz az MSL roverről (NASA)

A szonda költségvetése mára jelentősen meghaladta a tervezett értéket: a 2006-ban, a program indulásakor becsült 0,3 milliárd dollár helyett jelenleg az 1,9 milliárdot közelíti. Mivel az utóbbi összeget nem akarják még tovább növelni, az űreszköznek minél korábban el kell indulnia, amire az idén kerülhet sor.

 

 

Rövidfilm a Mars Science Laboratory marsjáróról (NASA)