Az űreszköz négy űrhajóst tudna távoli célpontokra, így egy kisbolygóra vagy a Marsra szállítani.

A Multi-Purpose Crew Vehicle (MPCV) azaz többcélú emberes űrjármű a korábban fejlesztett Orion űrhajó számos elemét is tartalmazza. A Lockheed Martin által fejlesztendő űrhajó alapváltozata négy asztronautát szállíthatna. Kabinja húsz köbméter belső légterű, amelyből űrséták is indíthatók, a Földre történő visszatérés pedig jóval biztonságosabb lenne elődeinél. Elsősorban távoli célok elérésére használnák, de ha úgy adódik, a Nemzetközi Űrállomásra is szállíthat hasznos terheket.

Forrás: NASA
Az új űrhajó prototípusa, amelyet a korábbi Orionból alakítanak át. A kép nagyméretű változatának letöltése (NASA)

Az új MPCV űrhajó pályára állításához természetesen új hordozórakéta is kell, amely a korábban tervezett, de be nem fejezett Ares rakétának olcsóbb, egyszerűbb változata lenne. Az Ares és az Orion fejlesztésébe invesztált pénzek tehát megtérülhetnének - igaz, egyelőre nem tudni pontosan, hogy ez az űreszköz mennyiben lenne más a korábban kidolgozottaknál.

Forrás: NASA
Terv a Mars Deimos nevű holdjának elérésére. A kép nagyméretű változatának letöltése (NASA)

Az Orion űrhajó a Barack Obama amerikai elnök új irányvonala értelmében törölt korábbi terv része volt, és eredetileg a Holdra történő visszatérésre használták volna. A belőle kifejlesztett MPCV 2025 körül egy kisbolygóra, majd 2030 körül a Marsra juttatna emberes expedíciót.

Forrás: NASA
Fantáziarajz a jövőből, amint az új űrhajó a Mars körüli pályán kering néhány további egységgel együtt. A kép nagyméretű változatának letöltése (NASA)

Az eddig nyilvánosságra hozott tervek alapján űrhajósok alacsony Föld körüli pályára szállítására a magánfejlesztésű Dragon űrhajó lesz a költséghatékonyabb eszköz. Eszerint a NASA a messzebbre mutató tervekre tud fókuszálni, míg az olyan "egyszerűbb" feladatok, mint például az űrállomás ellátása, az üzleti szférába kerül át.

További információk a NASA honlapján olvahatók az új űreszközről.