Az Európai Déli Obszervatórium munkatársai egy olyan különleges csillagpár életébe nyertek betekintést, amelynek egyik tagja 1300-szor nagyobb, és egymilliószor fényesebb a mi Napunknál.

A Very Large Telescope (VLT) távcsőrendszer által tanulmányozott csillag, a HR 5171 A az úgynevezett sárga hiperóriások közé tartozik. Ezek gigantikus tömeggel és fényerővel rendelkező, rendkívül ritkán előforduló csillagok, mindössze egy tucatot ismerünk belőlük saját galaxisunkban, a Tejútrendszerben. Közös jellemzőjük, hogy instabilak, ezért nagyon sok anyagot veszítenek. A HR 5171 A a leghatalmasabb csillagok tízes listáján is előkelő helyet foglal el – 50%-kal felülmúlva a híres Betelgeuse nevű vörös szuperóriás nagyságát.

"Az új megfigyelések azt is megmutatják, hogy a csillagnak van egy rendkívül közeli társcsillaga, ami igazi meglepetés" – mondta Olivier Chesneau, a kutatás vezetője. "A két csillag annyira közel van egymáshoz, hogy külső burkaik érintik egymást, így az egész rendszer egy gigantikus földimogyoróra hasonlít."

A kép középpontjában a HR 5171 A jelű csillag, a nagyon ritka sárga hiperóriások egyik példánya látható. Átmérője 1300-szorosa a NapénakForrás: ESO/Digitized Sky Survey 2

Az mostani eredmények megismerésében alapvető szerepet játszott a csillagászok által alkalmazott interferometria. A technika lényege, hogy a különböző teleszkópok által gyűjtött fény kombinálásával olyan részletes képet kapunk, mint amilyet egy 140 méteres óriástávcső készítene.

Bolygók és csillagok egymáshoz viszonyított mérete. A Nap a 3. mezőben látható (Sun), ezután egyre nagyobb csillagok következnek. A 6. mezőben látható VY Canis Majoris átmérője körülbelül 1500-szorosa a Napénak. A Nap átmérője egyébként 110 Föld-átmérőForrás: Wikimedia Commons

A korábbi megfigyelések alapján a Földtől 12 000 fényévre lévő HR 5171 A mérete az elmúlt 40 évben folyamatosan növekedett, miközben hőmérséklete gyorsan csökkent. Idáig csak nagyon kevés csillag evolúcióját lehetett ilyen rövid időszak alatt ilyen pontosan követni.