A valaha élt legnagyobb rágcsáló valószínűleg hatalmas metszőfogaival túrta ki a talajból az ennivalót, illetve ijesztette el a ragadozókat, hasonlóan ahhoz, ahogy az elefántok ma használják az agyaraikat.

A tengerimalac és a pakarána közeli rokona, a Josephoartigasia monesi nevű rágcsáló mintegy 3 millió éve élt Dél-Amerikában. Ennek az állatnak a fosszíliája a valaha talált legnagyobb rágcsáló-ősmaradvány. Az állat több mint félméteres koponyáját 2008-ban találták meg Uruguayban.

A fosszília alapján az állat testtömegét 1000 kilogrammra becsülik, amely egy amerikai bölény tömegével vetekszik.

A Josephoartigasia rekonstrukciós rajzaForrás: James Gurney

Rettenetes harapás

Philip Cox, az angliai Yorki Egyetem kutatója számítógépes modellezéssel igyekezett megbecsülni, milyen erős lehetett ennek a félelmetes külsejű, ám minden valószínűség szerint növényevő állat harapása.

Az eredmények meghökkentőek. Cox szerint az állat harapási ereje 1400 Newton lehetett, ami hasonló egy tigris harapásának erejéhez. Az állat metszőfogainak e harapási erő majdnem háromszorosát is ki kellett bírnia.

A Josephoartigasia fosszilis koponyájaForrás: Andres Rinderknecht és Ernesto Blanco

Elefántagyarként használt metszőfogak

A Josephoartigasia azonban valószínűleg nem harapásra használta a metszőfogait, hanem a talajt túrta fel velük ennivaló után kutatva, illetve ezzel védekezett a ragadozók támadása ellen. Ez nagyon hasonló ahhoz, amire a ma élő elefántok használják az agyaraikat, írják a szerzők a Journal of Anatomy folyóiratban megjelent tanulmányukban.

A kutatók a koponya CT-vizsgálatának eredményeit is közzétették, és virtuálisan rekonstruálták az állat teljes koponyáját.

A Josephoartigasia mérete a pakaránához és az emberhez viszonyítvaForrás: Andres Rinderknecht és Ernesto Blanco