A tömeges kihalásokat általában valamilyen természeti katasztrófának – aszteroida becsapódásának vagy globális vulkánkitöréseknek – tulajdonítják. A világ legelső ilyen eseménye 540 millió éve következett be, azonban nem magasból aláhulló űrszikla okozta, hanem maga az evolúció.

A prekambriumi ediakara földtörténeti időszak 635–542 millió évvel ezelőttre esik. Az úgynevezett ediakara-fauna tagjai voltak az első komplex, többsejtű organizmusok bolygónkon, amelyek körülbelül 600 millió évvel ezelőtt jelentek meg. A fosszilis bizonyítékok alapján számtalan alakban (levél, korong, cső) előfordultak, azonban elég kevés maradvány áll rendelkezésre ahhoz, hogy mélyebben megismerhessék a tudósok ezeket a korai lényeket.

„Nagyon keveset tudunk az ediakara élőlényeiről, mert nem hagytak maguk után sem héjat, sem csontvázat” – mondta el a Science Alert tudományos portálnak Simon Darroch, az amerikai Vanderbilt Egyetem kutatója. „Emiatt minden, amit tudunk róluk, a homokban vagy a hamuban maradt lenyomataikból származik” – tette hozzá.

Az ediakara kor egyik élőlényének lenyomataForrás: Wikimedia Commons

Az új fajok okozták hanyatlásukat

A kutatók a legfiatalabbnak számító namíbiai ediakara korabeli lelőhelyen végeztek vizsgálatokat. Ezek a maradványok arról tanúskodnak, hogy a nagyjából 540 millió évvel ezelőtt bekövetkezett kambriumi robbanás – azaz a ma élő állatok őseinek földtörténeti viszonylatban hirtelen megjelenése – hatással volt a Föld korábbi élőlényeire. A kutatók szerint a namíbiai lelőhelyen az ediakara korabeli fauna fajgazdagsága sokkal szegényesebb volt, ami arra bizonyíték, hogy nagyobb ökológiai stressznek voltak kitéve. Az újonnan megjelent élőlények az ediakara korabeli fauna kárára változtatták meg a környezetet.

Darroch szerint az emberek lassan felismerik, hogy a biológiai organizmusok is előidézhetnek tömeges kihalásokat. A Proceedings of the Royal Society B című folyóiratban megjelent tanulmány most már azt is bizonyítja, hogy a komplex felépítésű állatok képesek átalakítani környezetüket, ami a fajok tömeges eltűnését idézheti elő.

A tudósok szerint az első tömeges kihalási eseményhez hasonló folyamatok zajlanak most a Földön, ezeknek a kiváltója azonban nem az új fajok megjelenése, hanem az emberi tevékenység.