Egészen 1930-ig hivatalosan csak nyolc bolygóból állt a Naprendszer.  Azt már korábban is tudták, a Neptunusz pályaelemeiben kimutatott rendellenességekből, hogy kell léteznie egy kilencedik bolygónak is a kozmosz mélységeiben. Hosszas kutatómunka után, Clyde Tombaugh amerikai csillagász, a Lowell Obszervatórium munkatársa, 86 évvel ezelőtt, 1930. február 18-án fedezte fel a Plútót.

Isten háta mögötti farmról a Lowell Obszervatóriumba

Az illinoisi születésű Clyde Tombaugh Streator mellett egy farmon látta meg a napvilágot, 1906. február 4-én. Szülei gazdálkodók voltak,

a csillagos égbolt iránti olthatatlan szeretetet  nagybátyja ültette el benne,

aki lelkes amatőrcsillagász volt.  A család anyagi lehetőségei nem tették lehetővé, hogy az ifjabb Tombaugh érettségi után tovább tanuljon.

A Plútó felszínéről először a New Horizons bolygóközi szonda készített közeli felvételeket, 2015-benForrás: NASA/ESA

Az égbolt iránti vonzalmát ennek ellenére sem adta fel, rengeteget olvasva, önképzéssel gyarapította asztronómiai ismereteit.  Húszéves korában építette meg első teleszkópját, amelynek főtükrét saját maga csiszolta. A rákövetkező évben, 1927-ben egy jóval komolyabb, nagyobb teljesítményű Newton-rendszerű tükrös távcsövet épített, amellyel elsősorban a bolygómegfigyeléseket végzett. 

Az ifjú Tombaugh egyik saját maga által épített tükrös távcsövével, az 1920-as évekbenForrás: Wikimedia Commons

Észleléseit pontosan dokumentálta, és rajzokon örökítette meg - többek között - a Jupiter felhősávjainak, vagy a marsi pólussapkának a változásait. Válogatott rajzait a Flagstaffban működő, és a Naprendszer kutatásáról híressé vált Lowell Obszervatóriumnak küldte el.  

Slipher, az obszervatórium igazgatója éppen gyakornokot keresett az intézet újonnan beszerzett 13 hüvelyk (33 centiméter) átmérőjű tükrös távcsövének beüzemelésére.

A Flagstaff-i Lowell Obszervatórium egyik kupolájaForrás: Wikimedia Commons

Felismerve a fiatalember tehetségét, neki ajánlotta fel a gyakornoki állást. Clyde Tombaugh 1929-től lett a Lowell Obszervatórium munkatársa.

A „Panet-X” felfedezése

Tombaugh igen komolyan vette a feladatát; mozgó objektumokat kellett keresnie, az égbolt azonos pontjairól készítette hosszú expozíciójú fényképfelvételek kiértékelésével.

Az 1929-ben üzembe helyezett 33 centiméteres átmérőjű asztrográf (hosszú expozíciójú fotókat készítő távcső) amelynek segítségével Tombaugh felfedezte a PlútótForrás: Wikimedia Commons

1930. február 18-án három, különböző napokon készített felvételsorozatot vizsgált, amikor alig 5 fokkal attól a ponttól, ahol az intézetet alapító Percival Lowell a Neptunusz pályaelemeiben mutatkozó szabálytalanságok alapján  az ismeretlen „Planet-X” helyét  számította, egy,

a csillagokhoz képest elmozdult bolygószerű égitestet fedezett fel.

Az elvégzett pályaszámítások alapján bebizonyosodott, hogy Tombaugh  megtalálta a Naprendszer régóta keresett kilencedik bolygóját.

Percival Lowell, a róla elnevezett csillagvizsgáló refraktoránál (lencsés távcsövénél). Lowell égimechanikai számításokkal megjósolta a Plútó létét, amelyet végül Tombaugh fedezett felForrás: Wikimedia Commons

(Napjainkban a Plútót az úgynevezett törpebolygók közé sorolják.)  Az új planéta neve egy 11 éves angol kislánytól, Venetia Burney-től származott; a „Planet-X” 1930. május 1-től viselte hivatalosan a Plútó nevet. A Plútó egy csapásra világhírűvé tette Tombaugh-t, aki csak 1936 és 1938 között szerezte meg a mesterfokozatot asztronómiából a Kansasi Állami Egyetemen.

Venetia Burney, aki nevet adott a Plútónak. A felvétel 1930-ban készültForrás: Wikimedia Commons

Tombaugh egészen 1945-ig állt a Lowell Obszervatórium alkalmazásában. Hosszú és eredményes munkássága alatt a Plútón kívül közel 800 kisbolygót, több száz új változó csillagot azonosított, és az ő nevéhez fűződik a C/1931 AN jelű üstökös felfedezése is.

Nem csak a Plútót látta, hanem ufókat is megpillantott

Tombaugh pályafutásának van egy egészen különleges sajátossága is; valószínű,ő az egyetlen olyan ismert asztronómus, aki azonosítatlan repülő tárgy (Unindentified Flying Object) ,  népszerű nevén ufó észleléséről  is beszámolt. 1949. augusztus 20-án az új-mexikói  Las Cruces közelében, leírása szerint hat vagy nyolc, szögletes, és erősfényű „lámpaszerűen világító” azonosítatlan repülő objektumot észlelt.

Ufókról készíült egykorú angliai felvételek, az 1950-es, 60-as évekből. Tombaugh sohasem állított azt, hogy amit észlelt, földönkívüliek űrhajója voltForrás: Origo

A jelenséget 3 másodpercig látta, az ufóészlelésnek felesége is részese volt. Leírása szerint kétséges, hogy a jelenség „valamilyen földi reflexió lett volna”.

Megjegyezte, hogy rettegéssel vegyes csodálattal szemlélte a csak rövid ideig látható ismeretlen jelenséget. Tombaugh sohasem állította , hogy 1949 augusztusában földönkívüliek űrhajóját pillantotta volna meg, de élete hátralévő részében erőteljesen támogatta az ufójelenség hátterének feltárását célzó kutatásokat.

A New Horizons bolygóközi szondáról készített grafika. A szonda fedélzetén van Tombough hamvainak egy részeForrás: NASA

1973-ban, mint az Új-mexikói Állami Egyetem professzora ment nyugdíjba. 

Clyde Tombaugh magas kort élt meg, 1996. január 4-én, kilencvenéves korában hunyt el.

Hamvai egy részét a 2006-ben felbocsátott New Horizons bolygóközi szonda vitte magával a fedélzetén.

A New Horizons felvételén jól látszik a "Plútó szíve", amelyet a törpebolygó felfedezőjéről, Tombaugh-ról neveztek elForrás: NASA/ESA

A New Horizons volt az első olyan űreszköz, amely 2015-ben egészen közeli felvételeket sugárzott a Plútó dermesztően hideg birodalmáról. A  törpebolygó felszínén a New Horizons által felfedezett  szív alakú jeges fennsíkot a Plutó felfedezőjéről, Tombaugh-ról nevezték el.