Valójában egy 54 éves rakéta, nem pedig aszteroida a Föld körül ideiglenesen keringő titokzatos objektum - erősítették meg amerikai csillagászok.

A Hawaiin lévő teleszkóp megfigyelései révén sikerült azonosítani az objektumot - közölte a NASA bolygókutató intézete, a kaliforniai Pasadenában lévő Jet Propulsion Laboratory szerdán.

Szeptemberi észlelésekor aszteroidaként azonosították az égitestet, Paul Chodas, a NASA aszteroidaszakértője azonban azt gyanította, hogy az 1966-os sikertelen holdmisszió, a Surveyor-2 űrszondájának felső Centaur rakétafokozata. A leszállóegység belecsapódott a Holdba, a rakéta azonban elhaladt az égitest mellett és Nap körüli pályára állt űrszemétként.

A NASA hawaii obszervatóriumaForrás: University of Hawaii Institute for Astronomy / Michael Connelley

Chodas sejtését Vishnu Reddy, az Arizonai Egyetem szakértője vezette kutatócsoport a hawaii infravörös teleszkóp segítségével igazolta.

Munkájuk nyomán nemcsak a titokzatos objektumot sikerült alaposabban megvizsgálni, de egy 1971 óta a Föld körül keringő másik Centaur rakétát is.

Az eredmény óriási csapatmunka eredménye. Végre sikerült megoldanunk a rejtélyt - mondta el Reddy.

A hivatalosan 2020 SO jelzésű, nagyjából 8 méteres objektumot szeptemberben észlelte egy hawaii teleszkóp. A méretei megegyeznek a Centauréval, amely kevesebb mint 10 méter hosszú és 3 méter átmérőjű lehet.

A Surveyor-2 még a FöldönForrás: NASA

Chodas figyelmét egyebek között az keltette fel, hogy az objektum csaknem köralakú pályán kering a Nap körül, ami szokatlan az aszteroidáknál, valamint a kisbolygókra jellemzőnél kisebb sebességgel közelít a Föld felé.

Chodas előrejelzése szerint az objektum nagyjából négy hónapig fog keringeni a Föld körül, miután a bolygó gravitációs csapdájába került november közepén, majd márciusban ismét visszaáll saját pályájára a Nap körül. A becslések szerint 2036-ban tér vissza.