A hajóférgek falánk falatok. Ezek a „tengeri termeszek" évezredek óta kielégíthetetlen étvágyukkal süllyesztik el a hajókat és teszik tönkre a rakpartokat. A tudósok azonban még mindig nem tuják, hogyan képesek ilyen gyorsan megemészteni ennyi fás, növényi anyagot.

Már az ókori görögök is írtak róluk

A hajóféreg (Teredinidae) tulajdonképpen nem féreg, mert valójában a kagylók egy szokatlan sós vízi csoportjába tartozik, jócskán redukálódott, visszafejlődött házzal. Azért vált hírhedté, mert belefúrja magát a tengervízbe merült faanyagokba, ezáltal sok esetben megrongálja a fából készült építményeket, például mólókat, dokkokat, fa hajókat. 

Egy óriás hajóféreg (Kuphus polythamia) kiszedése a mészhéjábólForrás: PNAS

Hihetetlen állatok, és nem véletlenül hívják őket a tengerek termeszének– mondta Reuben Shipway, az angliai Portsmouth Egyetem mikrobiológusa a ScienceAlert online tudományos portálnak. – Már az ókori görögök is írtak róluk, de Kolumbusz Kristóf is elvesztette flottáját a pusztításuk miatt, ráadásul a hajóférgek ma is dollármilliárdos károkat okoznak minden évben.

Ám ezek az állatok tele vannak rejtéllyel. A termeszekhez hasonlítva a hajóférgek vizsgáltát a tudósok korábban valamilyen oknál fogva elhanyagolták. Ennek eredményeként nagyon keveset tudunk arról, hogy ezek az izgalmas, tengeri élőlények miként emésztik meg a fás növényi anyagokat.

Specifikus fehérjecsoportokat kerestek

Az emésztés általában ugyanis a mikrobákkal kapcsolatos, de a hajóférgeknél csak nemrégiben találtak meglepően steril bélrendszert a tudósok. Míg kopoltyúik szükség esetén enzimeket juttathatnak a cellulóz megemésztésére, a kutatók nem tudják kideríteni, pontosan „hogyan működnek". A Frontiers in Microbiology tudományos szaklapban publikált tanulmány szerint

a hajóférgeknek nem kell megküzdenie például a ligninnel, amely egy bonyolult kémiai anyag, amit többnyire fából nyernek.

Ezeknél az álltoknál hiányoznak azok az enzimek, amelyek általában lebontják ezt a kemény anyagot.

Még ma is rejtély a hajóférgek "működése"Forrás: American Association For The Advancement Of Science

Megvizsgáltuk a hajóféreg öt különböző fajának teljes genomját, és olyan specifikus fehérjecsoportokat kerestünk, amelyek létrehozzák azokat az enzimeket, amelyekről tudjuk, hogy képesek megemészteni a lignint – mutatott rá Stefanos Stravoravdis, a Massachusettsi Egyetem mikrobiológusa. – A keresésem sikertelenül zárult.

Tehát hogyan emésztik meg a hajóférgek a fát? Ez továbbra is rejtély marad. A sós vizes kagylók e csoportjával kapcsolatos korábbi kutatások során sem sikerült azonosítani egyetlen olyan enzimet sem, amelyről ismert, hogy lebontja a lignint; csak azokat, amelyek a cellulózt bontják le.