A tudósok az észak-vietnami trópusi erdőkben sétáltak, amikor egy váratlan felfedezést tettek: darázsfészkeket találtak, amelyek fluoreszkáló zölden világítottak ultraibolya fényben. Bár a fészkek első ránézésre csak hatszögletű sejtek halmazának tűnhetnek, azokat többféle papírdarázs faj építette, amelyek mindegyike a Polistes nemzetséghez tartozik.

Ezek a darazsak selyemszálakból álló, úgynevezett gubósapkákkal zárják le a hatszögletű sejtek alsó oldalát, amelyek védik a fészken belül növekvő lárvákat. Egyelőre ismeretlen okokból ezek a „gubósapkák" erős zöldessárga fényt bocsátanak ki, amikor 360 és 400 nanométer közötti hullámhosszú UV-sugárzásnak vannak kitéve.
Nagyon meglepődtünk, hogy ilyen erősen fluoreszkáló bio anyagra bukkantunk – mondta Bernd Schöllhorn, a párizsi egyetem kémiaprofesszora a LiveScience online tudományos portálnak.

Darázsfészek (balra) fehér fényben látható; ugyanaz a darázsfészek (jobbra) UV -fényben és élénkzölden világítForrás: Bernd Schöllhorn and Serge Berthier

A tudósok kezdetben arra törekedtek, hogy ismeretlen fluoreszkáló rovarokat fedezzenek fel a trópusi esőerdőkben, ezért UV LED-es fáklyákkal kutattak.
Egyáltalán nem kerestünk darázsfészkeket – mutatott rá Schöllhorn. – Tudomásunk szerint ezt a jelenséget a múltban sem tudományos kutatók, sem fotósok nem figyelték még meg.

A Journal of the Royal Society Interface tudományos szaklapban publikált tanulmány szerint fehér fény hatására a fészek „gubósapkája" fényes fehérnek tűnik; zöldes fluoreszcenciájuk normál nappali fényben kezd megjelenni, éjszaka pedig UV fáklya alatt a fészkek élénkzöld fénye akár 20 méter távolságból is látható.

A szerzők összehasonlították ezeknek a vietnami papírdarazsaknak a fészkét két másik Polistes faj fészkeivel: az egyik a francia Guyana amazóniai esőerdőjéből, a másik pedig a dél-franciaországi, mérsékelt égövi régióból származik. Arra jutottak, hogy a darazsak „gubósapkái" hasonló fluoreszkáló tulajdonságokat mutatnak, bár az izzások intenzitása és a legerősebb reakciót kiváltó UV-fény tartománya is változott.

A papírdarázs Magyarországon is honosForrás: Wikimedia Commons

A titokzatosan izzó fészkek felfedezése után a szakemberek most azon tűnődnek, vajon a fluoreszcencia vajon milyen konkrét célt szolgálhat. Ezen a téren több elképzelésük is van.

A tudósok elméletei szerint előfordulhat, hogy az izzó fészkek irányjelzőként működnek azoknál a darazsaknál, amelyek alkonyatkor repülnek vissza a fészkükbe,

de az is lehet, hogy a különböző fajok azért alkalmaznak finom variációkat a fluoreszcenciában, hogy megkülönböztessék a fészkeiket egymástól. Vagy megeshet az is, hogy a fluoreszkáló „gubósapkák" megvédik a darázslárvákat a káros UV-sugaraktól, amelyek egyébként megzavarhatják azok fejlődését.

A későbbi tanulmányokban a szerzők ezért meg akarják határozni a fészkekben lévő fluoreszkáló vegyületek kémiai szerkezetét.