A mélytenger koromsötét világa az ember számára a rendkívül szokatlan, bizarr létformák birodalmának számít. A szürkületi zóna és az abisszális régió a horrorfilmek világát idéző ijesztő kinézetű halak, gigantikus méretű lábasfejűek és megannyi más, még felfedezésre váró különleges kreatúra hazája. Noha a nagy mélységek világát jellemzően a kistestű élőlények uralják, de itt is előfordulnak olyan valódi leviatánok, mint amilyen az óriáskalmár, vagy a még a nála is ritkább fantommedúza.

Valami furcsa tömeg kezdett kibontakozni a tengeralattjáró fénykévéjéből

A Monterey Bay Akvárium Tengerkutatási Intézete (Monterey Bay Aquarium Research Institute, MBARI, San Francisco) 2021 novemberében a kaliforniai partvidék mélytengeri élővilágát tanulmányozta, az intézet távirányítású robot-tengeralattjárójának segítségével. A Csendes-óceán kaliforniai partvidékén rendkívül keskeny a kontinentális küszöb, ami már a parthoz közel elkezd meredeken lejteni a nagy mélységekbe.

Naplemente a Csendes-óceán kaliforniai partvidékénForrás: Elter Tamás

Emiatt ez a terület különösen ideális terepnek számít a mélytengeri kutatásokhoz. Az intézet távirányítású merülőeszköze már csaknem egy kilométer mélyre merült a kontinentális lejtő mentén, amikor a ROV (Remotely Operated Vehicle) fényszórója valami elmosódó, barnás-rózsaszín tömeget világított meg a koromfekete sötétségben. A felszíni kutatóhajó fedélzetén a monitorokat figyelő tengerbiológusok közelebb irányították a ROV-ot a furcsa jelenséghez.

A ROV 990 méteres mélységben bukkant rá a rendkívül ritka fantommedúzáraForrás: Monterey Bay Aquarium Research Institute

Amikor a ROV megközelítette a lassan mozgó „valamit", a fényszórók kévéjében egy rendkívül ritka, hatalmas termetű mélytengeri csalánozó, az óriásmedúza (Stygiomedusa gigantea) kontúrjai rajzolódtak ki, amint az a lentebb beágyazott videón is látható.

A felvétel 990 méteres mélységben készült. A bizarr formájú, és angolul találóan óriás fantommedúzának (giant phantom jelly) nevezett medúzaféle egyike a legritkábban megpillantható tengeri élőlényeknek. Az 1899-ben történ felfedezése óta eltelt több mint 120 év alatt

mindössze csak 110-szer sikerült azonosítani a fajt,

legtöbbször a halászhajók mélybe eresztett hálóiba akadt példányokat.

A ritka fantommedúza az egyik legnagyobb mélytengeri gerinctelen ragadozóForrás: Monterey Bay Aquarium Research Institute

Eddig még csak nagyon kevesen láttak eleven fantommedúzát, mivel az óriási csalánozó élőhelye a szürkületi és a sötét zóna búvárok számára elérhetetlen mélységeiben található.

Hat kilométernél nagyobb mélységbe is lehatol a kísérteties óriás

Az óriás fantommedúza - amelyet csak a felfedezése után 11 évvel később, 1910-ben Brown írt le a tudomány számára – a mélytengeri ökoszisztéma legnagyobb gerinctelen élőlényei közé tartozik. A harang átmérője több mint egy méter, a szalagszerű fogókarok hossza pedig meghaladja a 10-12 métert is. A rendkívül szórványos megfigyelések miatt szinte semmit sem tudunk a fantommedúzák életmódjáról.

A harang átmérője meghaladja az egy, a szalagszerű fogókarok hossza pedig a tíz métert isForrás: Monterey Bay Aquarium Research Institute

A rendelkezésre álló adatok alapján úgy tűnik, hogy leggyakrabban a szürkületi vagy bathyális zóna 200 és 1000 méteres vízmélység közötti tartományának alsó régiójában, nagyjából 600 és 1000 méter között fordul elő a leggyakrabban, de rendszeresen lehatol a sötét, vagy abisszális zóna lényegesen nagyobb mélységeibe is.

A fantommedúzát eddig 6 665 méteren sikerült a legnagyobb mélységben azonosítani.

Kozmopolita fajnak tűnik, amely mindhárom nagy óceáni medence mélyvizeiben előfordul, kivéve az Északi Jeges-tengert, vagy Arktikus-óceánt.

Az elmúlt 34 évben csak 9 alkalommal látták a mélytenger e ritka óriásátForrás: Monterey Bay Aquarium Research Institute

Más csalánozókhoz hasonlóan az óriás fantommedúza is ragadozó, zsákmányát kisebb mélytengeri halak, valamint rákok és más apró gerinctelenek alkotják. A kutatók bizonyítékot találta arra, hogy az óriás fantommedúzának akad társbérlője is, a Talassobathia pelagica tudományos fajnevű hal személyében.

Az óriás fantommedúza "társbérlője" egy mélytengeri hal, a Talassobathia pelagicaForrás: President and Fellows of Harvard College, 2015

Ez ugyanolyan szimbióta kapcsolat lehet, amit más medúzafélék és kisebb halak között is ismerünk. Az óriás fantommedúza ritkaságát jól szemlélteti, hogy az elmúlt 34 évben világszerte mindössze kilenc alkalommal sikerült észlelni, beleértve ebbe a mostani megfigyelést is.

(Forrás: Earthly Mission, Monterey Bay Aquarium Research Institute)