Egy új tanulmány szerint a szárazfákat kedvelő termeszek családja (Kalotermitidae) az elmúlt 50 millió évben legalább negyvenszer kelt át sikeresen az óceánon. A kutatók a rovarok természetrajzát térképezték fel, és megállapították, hogy több óceáni utazást hajtottak végre olyan fadarabokban, amelyek apró hajóként viselkedtek. Az állatok ezzel úgymond felgyorsították sokféleségük fejlődését.

A több mint 2700 fajjal rendelkező termeszek világszerte megtalálhatók, számuk és fajok tekintetében a trópusi esőerdőkben érik el legnagyobb populációkat. Néhányan nagy, több millió egyedből álló kolóniákat alkotnak, míg mások – köztük a szárazfa termeszek – kisebb, 5000 egyednél kisebb kolóniákban és főleg fában találhatók meg.

A Molecular Biology and Evolution tudományos folyóiratban publikált tanulmányban
az Okinawa Institute of Science and Technology Graduate University (OIST) kutatói a szárazfa termeszek evolúcióját szerették volna jobban megérteni a világ minden tájáról érkezett szakemberekkel együtt. Eddig azonban nagyon kevés molekuláris adat állt rendelkezésre a családról.

A termeszek világa jelenleg 3106 fajt számlál, melyek úgyszólván az egész földkerekségen mindenütt el vannak terjedve, ahol a klíma megadja életfeltételeiketForrás: The researchers

Ezek a Kalotermitidae családhoz tartozó termeszeket gyakran primitívnek tartják, mivel elég korán, körülbelül 100 millió évvel ezelőtt elváltak a többi termesztől, és kisebb kolóniákat alkottak – mondta Aleš Buček, az OIST kutatója és a tanulmány vezető szerzője a ZME Science online tudományos portálnak. – De valójában nagyon keveset tudunk róluk.

A tudósok három évtized alatt több száz termeszmintát gyűjtöttek a világ minden tájáról. A lenyűgöző gyűjteményből végül 120 fajt választottak ki, amelyek a Kalotermitidae diverzitásának 27 százalékát képviselik, így rengeteg információval rendelkeznek a termeszek családjának tanulmányozásához.
A mintákból a szakemberek izolálták és szekvenálták a DNS-t, majd a különböző fajok adatait összehasonlították, és felépítették a szárazfa termeszek családfáját. Az adatok alapján a rovarok legkorábbi közös őse 84 millió évvel ezelőtt élt, ami azt jelenti, hogy a családfa első felosztása még azelőtt megtörtént, hogy a Gondwana ősi szuperkontinens szétvált volna. A legtöbb szeparáció azonban kevesebb, mint 50 millió évvel ezelőtt történt, tehát a termeszeknek többször át kellett utazniuk az óceánon.

Szaporodásra kész szárnyas termeszek bújnak elő a termeszdomb egyik kürtőjéből az esős évszak kezdeténForrás: Robert M. Pringle

Az új tanulmány szerint ezek a termeszek több óceáni utat tettek meg, mint bármely más termeszcsalád, és legalább negyvenszer keltek át az óceánon, és eljutottak Dél-Amerikába és Afrikáig.

Úgy tűnik, a nemzetségek többsége Dél-Amerikából származik, majd onnan terjedt el.

A tanulmány megkérdőjelezi azt a korábbi feltételezést is, hogy a szárazfa termeszek primitív életmódot folytatnak. A szakemberek szerint valójában az alagutakkal összekapcsolt fadarabokon hozhatnak létre kolóniákat.