Az amerikai űrkutatási szervezet, a NASA közleménye szerint a vörös bolygó felszínét kutató Preseverance rover eddig ismeretlen, tudományos szempontból rendkívül jelentős, az egykori lehetséges életre utaló nyomokra bukkant a Mars Jezero-kráterében.

Egykor tó fedte a területet, amelybe egy ősi folyó ömlött

A NASA Preseverance rovere idén júliusban kezdte el tudományos küldetésének második szakaszát, a vörös bolygó Jezero-kráterében. A kráter a geológiai bizonyítékok szerint a Mars korai időszakában vízzel borított terület volt, ahol ősi vízfolyások delta-üledékeit is sikerült azonosítani. Ezért sem véletlen, hogy a NASA szakemberi a Jezero-krátert szemelték ki a Preseverance rover fő kutatási területének, mert szakértői vélemények szerint itt a legesélyesebb a hipotetikusan feltételezett ősi marsi mikrobális életnyomok felfedezése.

Részlet a Jezero-kráter területéről, a Preseverance rover felvételénForrás: NASA/JPL-Caltech

A rover július 7-e óta négy különböző mintát gyűjtött a Jezereo-kráter egykori folyódeltájának területén, a begyűjtött minták száma ezzel tizenkettőre emelkedett. „Azért választottuk a Jezero-krátert a Perseverance számára, mert úgy gondoltuk, hogy ez a legjobb hely arra, hogy tudományos szempontból kiváló mintákat adjon –

és most már tudjuk, hogy valóban a megfelelő helyre küldtük a rovert"

– nyilatkozta Thomas Zurbuchen, a NASA tudományos munkatársa Washingtonban.

A Perseverance marsjáróa Jezero-kráterbenForrás: NASA/JPL-Caltech

„„Ez az első két tudományos kutatási szakasz elképesztően sokféle mintát eredményezett, amelyeket a Mars Sample Return kampányával visszahozhatunk a Földre "- fűzte hozzá a NASA kutatója.

Rendkívül ígéretesnek ígérkezett a felfedezett iszapkő

A 45 kilométer széles Jezero-kráter bizonyítható módon egy nagyon ősi, legyező alakú deltának ad otthont, amely körülbelül 3,5 milliárd évvel ezelőtt alakult ki egy marsi folyó és egy tó találkozásánál.

A Perseverance jelenleg az egykori deltavidék üledékes kőzeteit kutatja,

amelyek akkor keletkeztek, amikor a különböző méretű üledékszemcsék megtelepedtek az ősi vizes környezetben.

Ősi kőzetek a Jezero-kráterben, amely egy kiszáradt tó medreForrás: NASA/JPL-Caltech

Küldetésének első szakaszában a rover feltárta a kráter fenekét, és magmás kőzeteket talált, amelyek mélyen a Mars felszíne alatti magmából vagy vulkáni tevékenység során keletkeztek. „A delta változatos üledékes kőzeteivel gyönyörű kontrasztban van a kráter fenekén felfedezett magmás kőzetekkel " – mondta Ken Farley, a Preseverance projekt kutatója, a pasadenai (Kalifornia) Caltech munkatársa.

Műholdkép a Jezero-kráterről. A felvételen jól látható a deltatorkolat nyomaForrás: NASA/JPL-Caltech/ASU

- Találtunk például egy homokkövet, amely a Jezero-krátertől távol keletkezett szemcséket és szikladarabokat cementál össze –

és egy iszapkövet is, ami érdekes szerves vegyületeket tartalmaz"

- ismertette az eddigi eredményeket Ken Farley. Az iszapkő, amely a „Wildcat Ridge" nevet kapta a kutatóktól, egy körülbelül 1 méter széles szikla, ami valószínűleg  akkor keletkezett évmilliárdokkal ezelőtt, amikor iszap és finom homok ülepedett le egy párolgó sós vizű tóban.

A Preserverance a Mars felszínénForrás: NASA/JPL-Caltech

Még július 20-án a rover lecsiszolta a Wildcat Ridge felszínének egy részét, így képes volt elemezni a megtisztított felületet a Scanning Habitable Environments with Raman & Luminescence for Organics & Chemicals vagy SHERLOC nevű műszerrel. A SHERLOC elemzése azt mutatja, hogy a minták szerves molekulák egy olyan osztályát tartalmazzák, amelyek térben korrelálnak a szulfát ásványi anyagokkal.

Rövidesen kiderül, életnyomok-e marsi iszapkő szerves molekulái

A szerves molekulák sokféle vegyületből tevődnek össze, amelyek elsősorban szénből állnak, és általában hidrogén- illetve oxigénatomokat tartalmaznak. Más elemeket is tartalmazhatnak, például nitrogént, foszfort és ként. Noha vannak olyan kémiai folyamatok, amelyekben ezek a molekulák kialakulhatnak,

de jól ismert, hogy ezeknek a vegyületeknek egy része alkotja az élet kémiai építőköveit.

 

Még mindig sok a nyitott kérdés a Mars egykori óceánjáról és éghajlatárólForrás: ESA

A Preseverance által gyűjtött mintában felfedezett szerves molekulák jelenléte potenciális életnyomnak tekinthető – olyan anyagnak vagy szerkezetnek, amely a múltbeli élet bizonyítéka lehet. Noha a NASA Curiosity Mars-járója 2013-ban már talált szerves anyagot a kőzetmintákban, a Perseverance pedig már korábban is észlelt szerves anyagokat a Jezero-kráterben, de ezektől eltérően a legutóbbi felfedezés olyan területen történt,

ahol a távoli múltban bizonyítható módon egy tóban rakódtak le ezek az üledékek

olyan körülmények között, ahol létezhetett az élet.

A Mars fagyott szén-dioxidból és vízjégből álló pólussapkája a Tienven-1 felvételénForrás: CNSA

A Wildcat Ridge elemzése során a SHERLOC műszer az eddig ismert legdúsabb marsi szervesanyag koncentrációt azonosította.

A távoli múltban a homok, az iszap és a sók, amelyek ma a Wildcat Ridge mintáját alkotják, olyan körülmények között rakódtak le, ahol az élet potenciálisan virágozhatott"

- mondta Farley.

A Preseverance által fúrt lyuk a Mars felszínénForrás: NASA/JPL-Caltech

„Fontos az a tény, hogy a szerves anyagot egy ilyen üledékes kőzetben találták meg – amely arról ismert, hogy megőrzi az ősi élet nyomait illetve kövületeit itt a Földön. Bármennyire is képesek a Perseverance fedélzetén lévő műszereink, a Wildcat Ridge mintájára vonatkozó további következtetésekre várni kell,

amíg visszakerül a Földre,

hogy az ügynökség Mars Sample Return kampányának részeként mélyreható tanulmányokat lehessen végezni." Az ígéretes felfedezés könnyen lehet, hogy megadja a választ a régóta várt kérdésre, vagyis, hogy létezhetett-e élet egykor a vörös bolygó felszínén.

(Forrás: NASA)