Egy illegális fakivágás 2018-ban erdőtűzhöz vezetett az Olympic Nemzeti Erdő földjén, amely 3300 hektárt emésztett fel. A katasztrofális esemény egy olyan területet érintett, ahol rendkívül értékes, akusztikus gitárok alapanyagaként használt idős oregoni juharfák (Acer macrophyllum) éltek. A szakemberek azonban csak a tűz eloltását követően az vették észre, hogy számos tönk körül lefűrészelt ágak hevernek, ami falopásra utalt. A furcsa eset nyomozása csak most zárult le, ahol egy izgalmas, DNS vizsgálaton alapuló módszert alkalmaztak.

A juharfa eltulajdonításáról szóló perc vezető alperesét 2021. július 8-án ítélték el az amerikai Tacoma-i kerületi bíróságon, egy hat napos tárgyalást követően. Az esküdtszék körülbelül hét órán át tanácskozott, mielőtt kimondta volna a 39 éves Justin Andrew Wilke ítéletét, akit köztulajdon-lopással, a közvagyon megsemmisítésével, illetve jogellenesen kitermelt fa kereskedelmével és forgalmazásának kísérletével vádoltak.
Amikor az emberek fákat lopnak közterületeinkről, egy gyönyörű és pótolhatatlan forrást lopnak el mindannyiunktól és a jövő generációitól – mondta egy közleményben M. Gorman, az Egyesült Államok megbízott ügyvédje. – Ez a lopás, az erdőtűz pusztításával párosítva szövetségi büntetőeljárást indokol. Üdvözlöm az Egyesült Államok Erdészeti Szolgálatának különféle kirendeltségeit, akik szorgalmasan dolgoztak az alperes kivizsgálásában és felelősségre vonásában.

Most használtak először falopás esetében növényi DNS-vizsgálatot, amelyben a fák genetikai ujjlenyomata szolgált perdöntő bizonyítékkéntForrás: Pexels

Az ügy iratai szerint 2018 április és augusztus között Justin Andrew Wilke illegális fakitermelést végzett az Olimpiai Nemzeti Erdő Elk Lake területén, a Hood csatorna közelében. Szintén a dokumentum részletezi, hogy ugyanazon év júliusában, alig néhány nappal az állami börtönből való szabadulása után, egy másik vádlott, a 49 éves Shawn Edward Williams is csatlakozott az összeesküvéshez, aki segített Wilke-nek a juharfák kivágásában, amit aztán a washingtoni Tumwater-i malomba szállítottak.

Ez volt az első alkalom, hogy fa-DNS-bizonyítékot használtak fel egy szövetségi bűnügyi perben, amelyben a fák genetikai ujjlenyomata szolgált perdöntő bizonyítékként.

Wilke azt állította, hogy a Tumwater malomnak eladott fát érvényes engedély birtokában termelték ki, ám a tárgyalás során Richard Cronn, Ph.D., az USDA Erdészeti Szolgálatának genetikai kutatója azt vallotta, hogy a Wilke által értékesített fa genetikailag egyezést mutatott az Elk-tó környékén felfedezett három orvvadász által kivágott juharfa maradványaival. A DNS-elemzés olyannyira pontos volt, hogy az egyezés véletlenszerűségének valószínűségét kizárták.

Az erdőtűznek csupán az eloltásához 4,2 millió dollárra és kb. 2 hónapra volt szükségForrás: AFP/2020 Getty Images/David Mcnew

Ezen bizonyítékok alapján az esküdtszék megállapította, hogy a Wilke által értékesített fát ellopták, ám a tűzeset körülményeit még vizsgálják.

Az ügyben a bírósági munka még zajlik, a tűzgyújtásért az ítéletet októberben hirdetik majd ki, az ezért felelős tettes akár tíz éves börtönbüntetést is kaphat.