Hatalmas őslénytemetőt találtak Nagy-Britanniában. A jura időszakban élt teremtmények a kutatók szerint olyan bizarr külleműek, mintha egy másik bolygóról érkeztek volna – számol be a felfedezésről a Science Alert tudományos portál.

A lelőhelyen több tízezer ősállat maradványaira bukkantak a szakemberek. Az egykor élt lények mindannyian a tüskésbőrűek (Echinodermata) törzsének tagjai voltak. A csoportnak ma is szép számmal élnek képviselői, a tüskésbőrűek közé tartoznak például a mindenki által jól ismert tengeri csillagok is. A fosszíliák az állatok életciklusának összes állomását megörökítették az utókornak – áll a közleményben, amit a londoni Természettudományi Múzeum adott ki. 

A foszíliákat tartalmazó kőtömbForrás: The Trustees of the Natural History Museum, London

A jura időszakbeli tengerfenék lakóit végül egy óriási, jelenleg sem teljesen ismert természeti katasztrófa pusztította ki. A 167 millió éve történt kataklizma valószínűleg egy hatalmas földrengés lehetett, ami földcsuszamlást idézett elő, betemetve az ősállatokat.

Amit látunk, az tulajdonképpen egy jura korabeli Pompeii" – mondta a BBC-nek Neville Hollingworth amatőr fosszíliakutató, aki épp feleségével túrázott az Egyesült Királyságbeli Cotswolds környékén, amikor rátalált a páratlan leletanyagra.

A londoni Természettudományi Múzeum paleontológusa, Tim Ewin szerint az állatok halálukkor védekező pozíciót vettek fel, erre utal az is, hogy karjaikat behúzták. Szabályosan benyomódtak az üledékbe, ami élve temette el őket" – tette hozzá.

A helyszínen folyó kutatómunkaForrás: The Trustees of the Natural History Museum, London

Gazdag leletanyag

A lelőhely kora alapján az itt talált állatok a jura időszak (200-145 millió éve) közepén élhettek. E korszakban hatalmas sauropoda és vérszomjas theropoda dinoszauruszok lépteitől rengett a bolygó, a tengerekben pedig komoly változások zajlottak; a triász végi kihalási esemény megtizedelte a vízi élővilágot, a megüresedett ökológiai fülkéket nyurga végtagú tüskésbőrűek kezdték kitölteni.

A sugaras szimmetriájú állatok tüskés karjaikkal ragadták el zsákmányukat.

Egyes fajok folyamatosan változtatták helyzetüket, mások viszont kivárták, míg a préda megfelelő közelségbe került, és csak akkor csaptak le.

Egy ma élő tüskésbőrű, töviskoronás tengeri csillagForrás: Jon Hanson

A térséget borító tenger a kutatók szerint viszonylag sekélynek számított, nagyjából 20-40 méter mély lehetett. A vizsgált tengerfenék-maradvány ma Anglia középső részén található, de 200 millió éve még jóval messzebb, Észak-Afrika közelében helyezkedett el, a tenger vize pedig sokkal melegebb volt, mint napjainkban. Az ősállatok teste mellett megkövesedett famaradványokat és polleneket is megőrzött az üledékréteg. Utóbbiak az ősi klímaváltozásról adhatnak plusz információkat.

A tudósok a most talált fosszíliák tanulmányozásával alaposabban megismerhetik a tüskésbőrűek törzsének evolúcióját.