Az eddig ismert legrégibb méhlepényes emlős maradványait fedezték fel Kínában. A nagyobb egér méretű, mozgékony, fákra is felkúszó kis állatban tisztelhetjük saját legtávolabbi ősünket.

Az Eomaia scansoria névre keresztelt faj fosszíliája évmilliókkal helyezi korábbra az emlősök legfejlettebb csoportja, a méhlepényes emlősök felbukkanását. A Kínában előkerült lelet kora 125 millió év, ami körülbelül 10 millió évvel több az eddigi legrégibb ősi méhlepényes-maradványoknál, s jócskán a földtörténeti kréta időszak első felébe helyezi vissza kialakulásukat. A jelenleg élő emlősök szinte kizárólag ebbe az emlőscsoportba tartoznak, kivéve néhány tojásrakó és erszényes rokonukat.

Az ősmaradvány alapján - amely egyébként az egyik legteljesebb korai emlős-fosszília - az állat nem volt nagyobb egy jól megtermett egérnél. A cickányszerű, minden bizonnyal élénk és mozgékony kis állat fogainak és csontjainak maradványai arra utalnak, hogy bozótosokban élt, s az eddigi korai méhlepényes emlősökkel ellentétben nem csupán a talajon mozgott, de a fákra, ágakra is felkapaszkodhatott, rovarok után kutatva - ami előnyös helyzetet jelenthetett számára a táplálékért folyó küzdelemben.

Mindez arra utal, hogy a dinoszauruszok árnyékában élő korai emlősök meglehetősen változatos életmódú, tarka társaság lehettek, bár egyetlen csontvázból talán merész levonni ezt a következtetést (a korban következő közel teljes méhlepényes maradványok közel 50 millió évvel fiatalabbak, a kettő közötti időszakból eddig csak fogak kerültek elő).

A lelőhelyen, a kínai Liaoning tartományban már eddig is számos értékes ősmaradványra bukkantak, köztük tollas dinoszauruszok és igen korai madarak.

A felfedezők a Nature 2002. április 25-ei kiadásában számoltak be részletesen eredményeikről (QIANG JI, ZHE-XI LUO, CHONG-XI YUAN, JOHN R. WIBLE, JIAN-PING ZHANG & JUSTIN A. GEORGI: The earliest known eutherian mammal).

(Képek: Carnegie Museum of Natural History, Mark A. Klingler)

Ajánlat:

Tree-climbing with dinosaurs
További angol nyelvű információk a Nature Science Update honlapján.

Korábban az [origo]-ban:

Belénk égetett félelem
2001.10.11. Svéd kutatók szerint a kígyók és pókok iránti páni félelmünk evolúciós eredetű. Az ösztönös félelem valószínűleg olyan korban kezdődött, amikor távoli emlős-őseinknek egy hüllők uralta világban kellett boldogulniuk.

Földtörténeti dínó-lottó: triász-telitalálat és kréta végi csőd
2001.08.31. A triász végén becsapódott égitest kipusztította a dinoszauruszok vetélytársait, így megnyílt előttük a lehetőség a felemelkedésre. A kréta végén már nem volt ilyen szerencséjük: akkor ők tűntek el a süllyesztőben.

A lemeztektonika hatása az emlősök evolúciójára
2002.02.01. A méhlepényes emlősök genetikai vizsgálata arra utal, hogy ezek evolúcióját alapvetően befolyásolta Gondwana szuperkontinens széttöredezése.