Barcelona melletti ásatások során olyan főemlős maradványai kerültek elő, amely a felfedezők szerint az utolsó közös láncszem lehetett az emberfélék és az emberszabású majmok csoportjának fejlődésében.

A számos szakember által máris szenzációsnak minősített felfedezés részleteiről a Science tudományos hetilap aktuális számában jelent meg részletes beszámoló. A lehetséges közös ős részleges - ám korukhoz képest mégis példátlanul gazdag - maradványai körülbelül 13 millió évesek, azaz a földtörténet miocén korából (22-től 5,5 millió évvel ezelőttig) származnak. Valószínűleg egy hím példányról van szó, amely valamivel kisebb volt egy mai csimpánznál.

Salvador Moya-Sola és kollégái (Institut de Paleontologia M. Crusafont, Barcelona) a koponya egyes darabjait, továbbá a gerincoszlop és a végtagok egyes csontjait találták meg, néhány bordatöredék társaságában. A kutatók új faj, sőt új rendszertani család bevezetését javasolják, Pierolapithecus catalaunicus fajnévvel.

Az emberszabású majmok (csimpánzok, bonobók és gorillák Afrikában, illetve orángutánok Ázsiában) fejlődési vonala a ma rendelkezésre álló adatok alapján 16-11 millió éve vált szét más főemlősök (köztük a gibbonok és a sziamangok) fejlődési vonalától.

A kutatók szerint a most talált példány olyan fajhoz tartozott, amely már e szétválás után élt, de még nem történt meg az egyes emberszabású majomfajok, illetve az emberfélék kialakulása. Amennyiben ez igaz, akkor az új faj mindannyiuk közös őse, ezért egy régóta keresett hiányzó láncszem lehet.

A csontok és a fogak alapján a faj egyedei növényevők lehettek, és a csimpánzokhoz, orángutánokhoz hasonlóan a fákon függeszkedve mozogtak.

Szakmai körökben máris nagy vita alakult ki a lelet értelmezéséről. Egyes kutatók például valószínűtlennek tartják, hogy Európában ilyen faj létezhetett, ennyire távol mai feltételezett rokonaitól, amelyek az Egyenlítő környékén élnek - írja a BBC. A helyzetet tovább bonyolítja, hogy a miocénban a Föld valóban "a majmok bolygója" volt: mintegy 100 különböző faj élt az Óvilág területén, a mai Franciaország területétől Kínáig.